Robotjournalist zorgt voor primeur in Los Angeles Times over aardbeving

Stel je voor: in Groningen staat een robot, die bij elke aardbeving trillingen registreert. Hij meet, rekent en publiceert onmiddellijk een nieuwsberichtje op internet. Iets voor de toekomst? Niet in Los Angeles. Daar verscheen deze week al zo’n artikel – een primeur – op de website van de Los Angeles Times. Het was razendsnel geconstrueerd door een algoritme, waardoor concurrenten als de Los Angeles Daily News en LA Weekly het nakijken hadden.

Het algoritme, genaamd Quakebot, is twee jaar geleden bedacht door journalist Ken Schwenke, zo schrijft het Engelse online tijdschrift Slate. Maandagochtend vroeg vond een aardbeving plaats bij Beverly Hills. Schwenke werd er wakker van, en zag dat in zijn computer al een bericht klaar stond. Hij drukte op ‘publish’ en drie minuten na de beving stond het nieuws online.

Bij een aardbeving verzamelt Quakebot data van de United States Geological Survey (USGS); een wetenschappelijk bureau dat de sterkte en de locatie van de beving registreert. Quakebot zet de benodigde gegevens in een voorgekookt stukje tekst. Een (menselijke) redacteur hoeft alleen maar op de toestemmingsknop te drukken, en voilà: het nieuwsbericht staat online.

Volgens Schwenke is het algoritme niet bedoeld voor complete, diepgaande berichtgeving, maar voor een eerste snelle weergave van de feiten. De robot is dus geen vervanging voor de menselijke journalist. Die kan, met de feiten uit het algoritme, wél op zoek naar de verhalen achter de aardbeving. Dat is inmiddels gebeurd; de website van de Los Angeles Times wijdt een aparte pagina aan interviews met bewoners, analyses van het waarschuwingssysteem in de regio en reacties op Twitter.

Het werken met algoritmen is niets nieuws voor de krant. Schwenke maakte, samen met collega’s, al eerder een ‘robotjournalist’. Die had een andere portefeuille; hij registreerde moorden in het verspreidingsgebied van de krant. Deze werden vervolgens in kaart gebracht op homicide.latimes.com, waarna journalisten de bijbehorende verhalen publiceerden. Inmiddels gebruiken nabestaanden het platform ook om gedachten aan hun overledenen met elkaar te delen.