Apax vindt goudmijn met King Digital

Tienduizend procent rendement. Noem het gerust een highscore. En behoorlijk uitzonderlijk. Toch is dat waar het Britse investeringsfonds Apax waarschijnlijk naar uit kan zien. Een investering van 35 miljoen dollar (25 miljoen euro) in een fabrikant van mobiele games is door een mogelijke beursgang binnenkort misschien 3,5 miljard dollar waard.

Het avontuur van de Britse risico-investeerder begint in 2005. Hoewel Apax er dat jaar voor kiest zich terug te trekken uit de spelletjesmarkt, besluit het fonds een laatste kapitaalinjectie te doen in King Digital Entertainment. Dat bedrijf is net begonnen met het maken van Facebook-spelletjes. In ruil voor de investering krijgt Apax iets minder dan de helft van King in handen.

Lang gebeurt er weinig noemenswaardigs. King brengt de nodige games op de markt – de teller staat inmiddels op ruim 180 – maar een hit blijft uit. Als de ontwikkelaar in 2009 het simpele spelletje Candy Crush op zijn website plaatst, verandert dat. De game, waarin gekleurde snoepjes moeten worden weggespeeld door ze te combineren, wordt razend populair. Als Candy Crush in 2011 ook voor smartphones en Facebook verschijnt, gaat het hard.

Waar King in 2012 nog een winst van ‘slechts’ 7,8 miljoen dollar boekt, stijgt dat een jaar later naar bijna 568 miljoen. De omzet groeit in dezelfde periode van 164 miljoen naar ruim 1,8 miljard dollar. Die opbrengsten komen voor bijna 80 procent van Candy Crush.

Het spel zelf gratis is, maar gebruikers kunnen een scala aan uitbreidingen kopen. Dat doen velen, waardoor Candy Crush al tijden zorgt voor hoge opbrengsten. Het wordt ook nu nog veel gespeeld – afgelopen maand ruim een miljard keer –, maar de populariteit loopt langzaam terug.

Voor sommige analisten is dat een voorbode van slecht nieuws. Hoewel de marktwaarde van King bij een beursgang wordt geschat op 7,6 miljard dollar, leunt het bedrijf wel erg zwaar op het succes van één spel. Die situatie roept herinneringen op aan de beursgang van Zynga, producent van het Facebook-spel Farmville, in 2011. Toen Candy Crush op Facebook verscheen, liep het aantal spelers van Farmville drastisch terug. De waarde van een aandeel Zynga is sindsdien met bijna 40 procent gedaald.

Investeringfonds Apax heeft een verleden in Nederland. In 2004 nam het een meerderheidsaandeel in PCM, destijds uitgever van onder meer NRC Handelsblad, Trouw en de Volkskrant. Het fonds raakte in opspraak door de financiële constructies die bij PCM werden toegepast. In 2007 kocht PCM Apax weer uit. Het bedrijf bleef achter met schuld, Apax hield er 110 miljoen euro over. De Ondernemingskamer van het gerechtshof Amsterdam stelde in 2010 vast dat er in de betreffende periode sprake was van „gebrek aan behoorlijk ondernemingsbestuur” van de PCM-top.

    • Harrison van der Vliet