ESPN wil breder zijn dan sport

Kanaal 29 op de tv in Austin. Of kanaal 829 in high definition. Daar vinden fans van de sportende studenten van de Universiteit van Texas hun Longhorn Network. Die zender brengt dagelijks de belangrijkste wedstrijden van de sportclub in Austin. De Longhorns doen aan American football en basketbal maar bijvoorbeeld ook aan atletiek en roeien.

The Longhorn Network is een gezamenlijk project van de universiteit en tv-bedrijf ESPN. Dat is de grootste groep van sportzenders in de VS, eigendom van Disney. EPSN investeert echter niet alleen in lokale zenders, maar ook in webpublicaties over meer dan sport.

EPSN financierde drie jaar geleden de website Grantland van sportjournalist Bill Simmons. Zijn site gaat niet alleen over sport maar ook over populaire cultuur. Vorig jaar kocht ESPN journalist en statisticus Nate Silver weg bij The New York Times. Silver werd bekend door zijn statistieken over het Amerikaanse honkbal en later de presidentsverkiezingen. Silver herlanceerde gisteren zijn blog FiveThirtyEight onder de vleugels van ESPN.

„Wij kunnen niet alleen maar live wedstrijden en samenvattingen blijven uitzenden”, zei ESPN-topman John Skipper vorige week tijdens een sessie met Simmons en Silver op SXSW in Austin. „We moeten meer doen.” Zo verbreedt ESPN zijn aanbod. In Nederland kiest vooral RTL voor verbreding; het concern investeerde onder meer in Buienradar, webschool Squla en een EHBO-app.

Nate Silver volgt een trend in de VS: bekende journalist begint site. Hij gaat (data)journalistiek produceren sport, politie, economie, wetenschap en lifestyle. Anders dan collega’s kiest hij er echter zich aan te sluiten bij een groot concern. „ESPN weet zeer goed zijn online bereik te gelde te maken. Ik had gefaald als ik het alleen had moeten doen.”