Alibaba is een bazaar met meer dan 10 miljoen winkels

Heb je een nieuwe webcam nodig of, daags voor een vakantie, een nieuwe duikbril? Geen probleem. Plaats voor 11 uur ’s ochtends de bestelling op Taobao.com en nog voor het Chinese avondjournaal worden de dozen bezorgd door een gehelmde jongeman die is uitgerust met een creditcardmachine. Je kan uiteraard ook via AliPay afrekenen. Ruilen kan altijd. Je miskoop laten ophalen is uiteraard gratis.

Op het platteland in uitgestrekt China kan de bezorging een paar dagen langer duren, maar in alle metropolen worden bestellingen die in de ochtend zijn geplaatst nog dezelfde dag afgeleverd. Misschien moet een uitzondering gemaakt worden voor speciale Yak-wol uit een Tibetaans dorp op 3.500 kilometer vanaf Shanghai. Dan kan het een dagje of wat langer duren.

E-commerce, internethandel, is in China dankzij Jack Ma’s Alibaba uitgegroeid tot de nieuwe vorm van winkelen. Via de drie belangrijkste websites van Alibaba – Taobao, Tmall en AliPay – heeft de consument toegang tot een bazaar met meer dan 10 miljoen winkels. Alibaba, dat begon als een website om bedrijven met bedrijven te verbinden, is nu een reusachtige koopgoot waar kopers en verkopers elkaar langs digitale weg weten te vinden. Voor alle duidelijkheid: Alibaba en de dochtersites verkopen niets zelf, zij fungeren als digitale winkelstraat.

Een miljard producten

Taobao.com, een van de twintig drukst bezochte websites ter wereld, is een reusachtige onderneming met een catalogus van bijna een miljard verschillende producten. De vraag is niet wat je op Taobao kan kopen, de vraag is wat je behalve wapens, drugs en porno niet kan kopen. En dus ook kan verkopen.

Voor alle grote, internationale merken zoals Nike en Adidas, maar ook Disney, Levi’s, Hugo Boss en zelfs ook Coach, Gucci en Hermès is de Alibaba-site Tmall (van bedrijven naar consumenten) de toegangspoort naar de Chinese consumenten. Bijna de helft van iedere yuan die in China wordt besteed, wordt via marktleider Alibaba uitgegeven.

Voor opkomende modebedrijven is Taobao.com met 1,3 miljoen onlinemodewinkels de enige weg naar succes. De groei van deze sector heeft geleid tot nieuw werk voor mannequins, de zogeheten Taobao-modellen die speciaal worden ingehuurd om nieuwe trends en volledige ensembles te showen.

Andere nieuwe beroepen zijn de „online-afdingers’’ en de „online winkelinrichters’’. Afdingen is een kunst. Volgens velen is het zelfs een vereiste om China te kunnen overleven, maar wie daar niet goed in is, kan tegen een commissie van tien procent een afdinger in huren.

Nieuw is ook de opkomst van Taobao-dorpen, dorpen die de ploeg en de zeis hebben ingeruild voor een computer of een smartphone en die aan het handelen zijn geslagen. Vooral in gebieden waar speciale producten, zoals bijzondere kasjmierwol of geneeskrachtige kruiden vandaan komen, doen via het internet goede zaken.

Het succes van Alibaba, dat geld verdient met de online-advertenties en het ontwerpen van de websites voor de miljoenen ‘winkels’, berust volgens analisten op drie peilers. Er is een systeem ontwikkeld om claims van verkopers te verifiëren door derden. De verkopers worden gegarandeerd betaald. En kopers hoeven nooit lang te wachten op hun aankopen, want het netwerk van staats- en particuliere bezorgdiensten is op spectaculaire wijze uitgebreid.

Het is in iedere Chinese straat een bekend beeld: de motorrijders met vijf dozen met pc’s op de bagagedrager, de kleine vrachtwagens die bijna bezwijken onder de via Tmall bestelde Duitse ijskasten of driewielers met hun elektrische motoren die dozen met truien en overhemden bezorgen.

Volgens The Economist weet alleen de staatsveiligheidsdienst meer over de Chinese bevolking dan Alibaba, dat in de computers in Hanghzou de gegevens van meer dan 600 miljoen geregistreerde gebruikers (kopers en verkopers) heeft opgeslagen. Of Alibaba deze goudmijn aan data ooit zal ontginnen, is niet bekend.

Wel staat vast dat de Chinese internetmarkt krankzinnig snel groeit en in 2020 groter zal zijn dan de markten van de VS, de drie grote EU-landen en Japan samen. Op die markt zal Alibaba ook wereldwijd een belangrijke rol spelen. En daarom gaat de Hangzhouse onderneming nu de beurs op. Er is kapitaal nodig om ook in de VS en Europa voet aan de grond te krijgen, hoewel China altijd de thuismarkt zal blijven. En Alibaba moet volgens analisten investeren in nieuwe sociale media zoals WeChat en WhatsApp, want nu al is duidelijk dat winkelen met smartphones en tablets de nieuwe trend zal worden.

Bovendien heeft „de krokodil van de Yangtze-rivier” zoals Jack Ma zichzelf eens heeft genoemd, ook de ambitie om een revolutie te ontketenen in het Chinese bankwezen. Hij is vorig jaar begonnen met webbankieren. Yue’Bao, de eerste en grootste webbank van China, heeft al 80 miljoen klanten en een ingelegd vermogen van 40 miljard dollar. Alles bij elkaar niet gek voor een bedrijf dat buiten China zo lang onbekend is gebleven.