Preview: dit is het jaar waarin Formule 1 de harten weer kan stelen

Daniel Ricciardo, in 2014 bij Red Bull de nieuwe teamgenoot van Sebastian Vettel, rijdt dit weekend een thuisrace. Hij start morgen vanaf de tweede plek. ANP-EPA / Diego Azubel

Te saai, te voorspelbaar en Sebastian Vettel wint uiteindelijk. Formule 1-kijkers moesten de afgelopen jaren soms wel heel hard hun best doen om niet af te haken. Het seizoen 2014, dat dit weekend in Melbourne begint, belooft de roestende liefde echter flink op te poetsen.

Eerst het slechte nieuws

Sinds jaren onderging de F1 niet zulke drastische ingrepen als afgelopen winter. De grootste verandering: sinds 1989 ronkten niet meer zó weinig cilinders achterin de auto’s als dit jaar. Zes stuks om precies te zijn. Dat is direct het slechte nieuws want de bolides klinken daardoor een stuk minder heftig: het huilende F1-geluid is ingeruild voor de lagere tonen van een V6. Wie de F1 ooit in de Ardennen bij Spa-Francorchamps heeft horen huilen, trekt nu even wit weg.

Dan is ook de benzinetank kleiner gemaakt, zijn de auto’s toch zwaarder dan voorgaande jaren en is de voorvleugel kleiner geworden. Hoe, in godsnaam, moet dit de verstokte liefhebber weer doen watertanden?

  1. Eén woord: turbo. De nieuwe V6 is dan wel minder heftig qua toerentallen en dus lager van toon, er zit wel een fijne turbo op. Dat is voor het eerst sinds 1988 en zorgt ervoor dat de snelheden op rechte stukken van de circuits hoger ligt dan voorheen. Bij de wintertests in Bahrein reden sommige auto’s al harder dan tijdens de grand prix aldaar in 2013.
  2. Oké, twee woorden dan. Naast de turbo is er nu ook ERS. Dit energy recovery system - wat de F1 groener, want hybride maakt - gebruikt twee dikke accu’s die gedurende dertig seconden 160 extra paardenkrachten leveren. Bovenop de 600 die de V6 van zichzelf meebrengt naar het feestje komen we dan uit op netto meer pk’s dan we de afgelopen jaren van de V8 motoren kregen.
  3. En tot slot zijn de middelen om neerwaartse druk te creëren en de wagens op het asfalt te drukken, zodat al die pk’s makkelijker tot hun recht komen, aan banden gelegd. Met andere woorden: wat Sebastian Vettels Red Bull met name dominant maakte, is nu verboden. Red Bull was de laatste jaren een meester in het creëren van die benodigde downforce.

De winst

Voor de kijkers thuis en op de tribunes levert bovenstaande een aantrekkelijke som op: meer pk’s + minder downforce = de coureur wordt weer belangrijker. Het perfect geconditioneerde beest onder zijn kont is weer wild, de teugels van aerodynamische foefjes zijn losgetrokken. Pure winst. Het is weer vooral aan de rijder om met z’n ministuurtje en twee pedaaltjes te proberen die 760 pk turbokrachtbron in dat ruimtevoertuigachtige racemonster over het asfalt te dirigeren.

Dit maakt F1 2014 voorlopig tot het meest uit ’t lood geslagen seizoen sinds jaren. Vele jaren. Veel teams verkeren in onzekerheid over of het materiaal überhaupt een raceafstand heel blijft, laat staan dat er een idee bestaat over of een podiumfinish tot de mogelijkheden behoort. Het veld ligt open. De eerste grands prix zullen voor veel coureurs het karakter hebben van Russische roulette en vooral in het teken staan van een grote test met als hoofdvraag: wie heeft het eerst, en het best, z’n zaakjes voor elkaar? Smullen voor de kijkers thuis.

De favorieten Hamilton, Vettel en Alonso voorop tijdens een persmoment in Melbourne. Achter hen Felipe Massa, die van Ferrari naar Williams ging, Vettels nieuwe teammaat Daniel Ricciardo en debutant Kevin Magnussen (McLaren). ANP-EPA / Srdjan Suki

Wie hebben de nieuwe regels het best opgepakt?

Voorspellen is op dit moment eigenlijk ondoenlijk. De nieuwe regels moeten de strijd om de wereldtitel minder voorspelbaar en vooral langduriger maken. En uit de wintertests bleek dat Red Bull enorme problemen had om alles werkend te krijgen, terwijl Mercedes de zaken het best voor elkaar had. Ook McLaren en Williams, gevallen giganten van weleer, kwamen samen met Ferrari redelijk tot goed uit de winter.

Maar Sebastian Vettel in dit stadium uitvlakken zou naïef zijn. Red Bull is wel het team dat de afgelopen vier jaar de concurrentie aan gort reed en gedesillusioneerd de winter in stuurde. Opstartproblemen veranderen een dergelijke succesformatie natuurlijk niet ineens in een kansloos geheel. Het team van Lotus, vorig jaar nog winnaar van de openingsrace in Australië, lijkt wel echt de weg kwijt.

Sebastian Vettel stelt zijn achteruitkijkspiegel bij in de pitbox. Reuters / Brandon Malone

Wie zijn dan echt de favorieten?

Sebastian Vettel natuurlijk. Na vier wereldtitels op rij kan het ook niet anders dan dat hij the man to beat is. Red Bull heeft dan problemen, het team is wel eens vaker traag uit de winterslaap gekomen.

Bovendien trok Vettel al zijn kampioenschappen middels een ijzersterke en vervelend dominante tweede seizoenshelft naar zich toe. En gezien 2014 negentien races bevat, is er genoeg tijd voor wie dan ook om de nieuwe reglementen volledig te begrijpen, toe te passen en misschien wel het belangrijkst: te omzeilen. Want elke wet kent zijn mazen en Red Bull buit die doorgaans nogal goed uit.

En verder…

…is het Mercedes-duo Lewis Hamilton en Nico Rosberg erg sterk uit de winter gekomen. Hamilton, de wereldkampioen van 2008, en Rosberg schonken Mercedes vorig seizoen zijn eerste GP-zeges in het moderne F1-tijdperk. Het Duitse merk met Britse thuishaven lijkt die opwaartse lijn nog verder te hebben ingezet.

Ferrari is het andere team met een overdosis aan kwaliteit achter het stuur. Fernando Alonso (kampioen in 2005 en 2006) begint aan zijn vijfde seizoen bij de Italianen, die met Kimi Raikkonen een verloren zoon binnenhaalden. De Fin bezorgde de Scuderia in 2007 de laatste wereldtitel.

McLaren beleefde na het vertrek van Hamilton een ongekend beroerd 2013 maar (mede) dankzij de Mercedes-motor achterin maakte Jenson Button (kampioen in 2009) een goeie indruk tijdens de wintertests. De Brit brengt als outsider het selecte groepje kanshebbers, inclusief Vettel, op een totaal van vijf coureurs.

Lewis Hamilton achtervolgt Kimi Raikkonen tijdens de training gisteren op het circuit in Albert Park, Melbourne. ANP-EPA / Hans Klaus Techt

Wie zien we niet meer terug?

Allereerst Mark Webber. De trouwe ploeggenoot van Vettel is na twaalf seizoenen, 215 grands prix en negen zeges naar het Porsche-team voor Le Mans vertrokken. Verder is de Nederlander Giedo van der Garde niet meer aanwezig in de races. Hij koos voor Sauber; een beter team dan Caterham waarmee hij vorig jaar debuteerde. Alleen is hij daar geen racecoureur meer, maar reserverijder.

Van der Garde’s teammaatje Charles Pic is ook uit beeld, datzelfde geldt voor Paul di Resta en Heikki Kovalainen. De lelijke krokodillenbek-neuzen zijn gelukkig ook verleden tijd. Daarvoor in de plaats zijn allerlei rare ideeën bedacht op de nieuwe regel die voorschrijft dat de neuzen flink lager moeten zijn.

En wie debuteren in het F1-circus?

De Nederlander Robin Frijns. Hij gaat bij Caterham, dat debutant Magnus Ericsson aanstelde als racecoureur, de rol van reserverijder op zich nemen. Kamui Kobayashi maakt bij de Britse renstal zijn rentree in de F1.

Verder rijdt de piepjonge Rus Daniil Kvyat nu races voor de Scuderia Torro Rosso en stelde McLaren eveneens een rookie aan in de vorm van de Deen Kevin Magnussen.

De grands prix in India en Zuid-Korea verdwijnen van de kalender en daarvoor in de plaats komt een race op een stratencircuit in Sotsji. Ook keert de Oostenrijkse A1 Ring, tegenwoordig Red Bull Ring, na elf jaar terug als gastheer van de F1.

De grand prix van Australië op het semi-stratencircuit in Albert Park, Melbourne start morgenochtend - met Hamilton vanaf pole position - om 07.00 uur Nederlandse tijd.

    • Jules Seegers