Dit willen mensen wél zien

Het toernooi voor sporters met een handicap krijgt hier weinig aandacht // Toch zijn de Paralympische Spelen erg succesvol in Sotsji // Er zijn ruim 300.000 kaarten verkocht, een record

De Russische Svetlana Konovalova op de biatlon (10 kilometer, zittend). Foto AFP

De Paralympische Winterspelen in Sotsji zijn in volle gang, maar je krijgt er weinig van mee. Geen dagelijkse artikelen in kranten. Geen Nederlandse goudjacht op schaatsmedailles, zoals bij de ‘gewone’ Winterspelen. Geen boegbeelden als Sven Kramer en Ireen Wüst die je naar de tv trekken. Wel discussie (‘Is dit topsport?’) of je het toernooi überhaupt moet volgen.

Hoe dan ook, de Paralympische Winterspelen in Sotsji zijn hard op weg de succesvolste ooit te worden. Er zijn meer dan 300.000 tickets verkocht; het vorige record, van vier jaar geleden in Vancouver, stond op 230.000. En de commerciële opbrengsten verbreken ook alle records: bijna 70 miljoen euro.

Vijf sporten tellen de Paralympische Winterspelen: rolstoelcurling, ijssleehockey, alpine-skiën, biatlon en langlaufen. Bij die laatste drie sporten zijn de verschillende onderdelen in klassen onderverdeeld: zittend (veelal rolstoelafhankelijke sporters), staand (onder meer sporters die een amputatie hebben gehad) en visueel beperkt (begeleiding door een gids).

Voor het toernooi zijn de sporters gekeurd op de zwaarte van hun handicap. Daar wordt rekening mee gehouden tijdens de wedstrijd: hoe zwaarder de handicap, hoe langzamer de tijd loopt.

Zeven Nederlandse deelnemers doen mee in Sotsji. Medailles wonnen zij nog niet. Dat zou waarschijnlijk anders zijn als schaatsen een paralympische sport was. Schaatsen is te lastig voor mensen met een handicap.

Het fundament voor de Paralympics werd in 1948 gelegd door de Duitse neuroloog Ludwig Guttman. Hij organiseerde dat jaar in Groot-Brittannië de International Wheelchair Games. Hij hoopte zo de kwaliteit van het leven van de gewonden uit de Tweede Wereldoorlog te verbeteren. De wedstrijd viel samen met de Olympische Spelen, die dat jaar in Londen werden gehouden. In 1960 – bij de Zomerspelen in Rome – werd de ‘verbinding’ met de Olympische Spelen een feit. De eerste Paralympische Winterspelen waren in 1976 in Zweden.