Opinie

    • Laura Wismans

Jonge honden op bitcoin-avontuur

Technologie Laura Wismans

Bitcoinbeurs MtGox is ten onder. De boel werd al langer slecht gerund, blijkt nu. Zijn start-ups niet altijd te onervaren om groot te zijn?

Zeven procent van alle bitcoins is zoek. Met bitcoinbeurs MtGox mee ten onder gegaan. Helaas pindakaas. Er worden vooral veel schouders opgehaald over het verlies van MtGox; bitcoin-watchers zijn alweer bezig met de volgende aflevering van de bitcoin-soap: is de door Newsweek aangewezen Amerikaanse Japanner Satoshi Nakamoto de bedenker van bitcoin of niet?

Over MtGox zeggen de ‘insiders’ nu dat ze ‘allang’ wisten dat er iets niet in de haak was. Niet voor niets zijn andere bitcoinbeurzen het laatste jaar zo gegroeid; de grote investeerders keerden MtGox de rug toe en stapten over. Want bij MtGox werden betalingen wel héél traag uitgevoerd, en ze deden vaag over de oorzaak. Het waren ook geen professionals, goed dat deze rotte appel nu weg is.

Dat laatste is opmerkelijk. Want nee, het waren inderdaad geen door de wol geverfde ondernemers of professionals die weten hoe je een financiële instelling runt. Het waren jongens op avontuur.

MtGox is een acroniem voor Magic: the Gathering online (e)xchange. Magic is een ruilkaartspel, populair onder een tikje nerdy jongens. Bijzonder is dat een speler zelf mag bepalen welke kaarten hij gebruikt. Magic bestaat nu ruim 20 jaar, en nog steeds worden er nieuwe kaarten gemaakt. Een beetje goede kaart is zo honderden euro’s waard. MtGox (dus niet uitgesproken als Mount Gox, zoals sommigen de letters Mt uitleggen) startte als een marktplaats voor Magic-kaarten. In 2010 werd het een bitcoinplatform.

Ruim voordat de hype rond de bitcoin losbarstte verkocht oprichter Jed McCaleb zijn bitcoinbeurs alweer; in maart 2011 werd Mark Karpeles eigenaar, een Franse programmeur van toen 25 jaar. Drie maanden later werd MtGox voor het eerst gehackt en in het voorjaar van 2013 waren er weer problemen. Ondertussen ontdekten steeds meer mensen de bitcoin en de waarde nam gigantisch toe. Het runnen van de bitcoinbeurs was geen spelletje meer, maar een miljoenenbusiness. En het avontuur liep niet goed af.

Dat diensten groot en de belangrijkste in hun veld zijn, zoals MtGox tot voor kort, is blijkbaar geen garantie dat de techniek, veiligheid of financiën goed op orde zijn. Logisch ook eigenlijk. Onlinediensten worden meestal in een razend tempo populair. Iedereen speelt inééns dat ene spelletje. De hele wereld zit inééns op die ene site. Van een start-up met een of twee mensen word je dan in een klap een miljoenen- of zelfs miljardenbusiness.

Maar juist bij start-ups geldt dat er geen professionals aan het roer staan. Het hele punt van een start-up is dat er frisse jonge honden werken die hopen dat er brood in hun briljante idee zit.

Ze kunnen programmeren en een app of site bouwen, maar kunnen ze de gigantische schaalvergroting ook aan die om de hoek komt als hun dienst echt aanslaat? Kunnen ze zich weren als ze ineens een aantrekkelijke prooi voor hackers zijn?

Karpales met zijn MtGox kon dat dus niet, blijkt nu. Bij Facebook, ook ooit opgericht door een onervaren jonge hond, ging het (voor zover we weten) wel goed. Net als bij de Noor die voor de lol Wordfeud maakte en ineens miljonair was. Maar met MtGox in mijn achterhoofd krabde ik ineens achter mijn oren toen ik deze week het nieuws las dat Twitter ‘per ongeluk’ honderdduizenden wachtwoorden van gebruikers resette. Help! Is dit een symptoom van chaos achter de schermen?

Ach, zo’n vaart zal het vast niet lopen…

    • Laura Wismans