Eurostar profiteert van aswolk en economie

Negen jaar later dan gepland had Eurostar tien miljoen passagiers in een jaar.

Door de aantrekkende economie maakte het bedrijf ook meer winst en omzet.

Voor het eerst tien miljoen passagiers in één jaar, gestegen omzet, gestegen winst. Die optimistische boodschap kwam gisteren van Eurostar, het consortium dat de treinverbindingen in de Kanaaltunnel exploiteert.

Lang leek het erop dat Eurostar, dat nu twintig jaar bestaat, chronisch verlies zou blijven lijden. Die tien miljoen passagiers hadden bijvoorbeeld al vier jaar na de oprichting in 1994 bereikt moeten zijn. Maar de komst van budgetvliegmaatschappijen – Easyjet in 1995 – doorkruiste die ambitie. En zowel de tunnel als de trein (twee aparte bedrijven) kampte met problemen: in 2008 was er een grote brand die het treinverkeer stillegde, in 2009 kwamen vlak voor Kerst 2.400 passagiers urenlang vast te zitten in een kapotte trein. De mond- en klauwzeercrisis, de aanslag op de metro en een bus in Londen, de kredietcrisis, en stakingen van Frans en Belgisch spoorwegpersoneel hielpen evenmin. Noch de hoge vergoedingen die het bedrijf tot 2009 jaarlijks moest betalen aan de Brits-Franse Groupe Eurotunnel, voor het gebruik van de tunnel. Groupe Eurotunnel, dat ook de autotrein exploiteert en de veerdienst van het failliete SeaFrance overnam, maakte zelf vorig jaar een winst van 1,092 miljard euro, een stijging van 12 procent.

Duizenden boekingen

De opleving voor Eurostar kwam onder meer door de aswolk boven een IJslandse vulkaan in 2010, waardoor al het vliegverkeer in Europa werd stilgelegd. Eurostar kreeg binnen enkele dagen duizenden boekingen. In 2011 meldde de directie dat 80 procent van de reizen tussen Londen en Parijs/Brussel via Eurostar werd gemaakt. In 2012 werd voor het eerst winst geboekt, wat onder meer te danken was aan de Olympische Spelen. Over 2013 meldt Eurostar een omzetgroei van 7 procent naar 857 miljoen pond (1.045 miljoen euro), en een bedrijfswinst van 54 miljoen pond, 4 procent meer dan het jaar ervoor.

Dat is goed nieuws voor de Britse regering. Zij wil haar aandeel in Eurostar van 40 procent verkopen, mogelijk aan haar Franse partner, staatsspoorwegbedrijf SNCF. Dat heeft al 55 procent van de aandelen. De overige 5 procent zijn eigendom van de Belgische overheid.

Uitbreiding naar Nederland

Volgens een woordvoerder van Eurostar komt de groei voornamelijk door het aantrekken van de Britse economie. Daardoor nam het aantal zakenreizigers vanuit Londen met 6,2 procent toe. Verder bleken de zomerse treinverbinding naar het zuiden van Frankrijk en een makkelijke overstap met treinen naar de Zwitserse Alpen een succes. Die zullen in 2015 blijvend worden, zegt de woordvoerder.

Grotere plannen voor uitbreiding zijn er naar Nederland. Vanaf 2016 wil Eurostar via Brussel en Antwerpen Rotterdam, Schiphol en Amsterdam aandoen – en daarmee de concurrentiestrijd aangaan om de drie miljoen passagiers tussen Londen en Amsterdam. Het bedrijf is zich bewust van de problemen met de Fyra, maar zegt zich geen zorgen te maken. Het koopt tien nieuwe treinen van Siemens, die aansluiten op het Nederlandse spoorwegnet.

De uitbreiding is ook bedoeld om concurrent Deutsche Bahn voor te zijn. Het Duitse spoorbedrijf wil in 2016 tussen Londen en Amsterdam (en tussen Londen en Frankfurt) rijden. Een half jaar geleden gaf Eurotunnel daar na een veiligheidsonderzoek toestemming voor. Volgens Eurotunnel zal concurrentie op het Kanaalspoor 2,5 miljoen nieuwe passagiers opleveren.