Geef mannen een bal, dan krijg je dit in beeld

Foto Rui Vieira / AP

Al deze mannen vechten in het Britse stadje Ashbourne om een (niet zichtbare) bal, tijdens een wedstrijdje Shrovetide football. De inwoners doen daar aan een merkwaardige kruising tussen rugby en voetbal. De wedstrijd wordt elk jaar gespeeld en duurt twee dagen: de dinsdag voor Aswoensdag (Shrove Tuesday) en Aswoensdag zelf, vandaag dus.

Het is een traditie die teruggaat tot de twaalfde eeuw, maar de precieze oorsprong is niet bekend. Volgens een populaire theorie zou de traditie zijn ontstaan tijdens executies, waarbij de hoofden van de ter dood gebrachten in de toekijkende menigte werden gegooid.

Het hoofd is in ieder geval al lang geleden vervangen door een ronde, leren bal. Die moet tegen het doel van de tegenstander worden gegooid, een soort stenen toren met een molensteen erin. De doelen liggen bijna vijf kilometer uit elkaar. De bal mag worden geschopt, gegooid en gedragen.

De wedstrijd begint om twee uur ’s middags en duurt tot tien uur ’s avonds en wordt in heel Ashbourne gespeeld, het ligt er maar net aan waar de bal naartoe gaat. Dat kan op de velden zijn, maar ook voor de deur van de pub.

Er zijn maar zes spelregels, waarvan de belangrijkste: moord is niet toegestaan.