Paprika is scherp door twee genen

Chinese onderzoekers hebben de complete DNA-volgorde van de pittige paprikaZunla (boven)en zijn wilde voorouder Chiltepin (onder) bepaald. Foto’s Cheng Qin, Flickr

Twee genen maken het verschil tussen een zoete paprika en een scherpe chilipeper. De genen bepalen hoeveel capsaïcine er in de vrucht van de paprika wordt aangemaakt. Capsaïcine is de bijtende stof die pepers pittig maakt. Het verschil kwam aan het licht toen Chinese onderzoekers het DNA van een wilde en een gecultiveerde paprika analyseerden. Ze publiceren hun resultaten deze week in PNAS (online). Het is niet de eerste studie naar paprika-DNA; in januari stond een soortgelijke studie in Nature Genetics.

Veel paprika’s en pepers, van de jalapeño tot de gewone supermarktpaprika, behoren tot dezelfde soort: Capsicum anuum. Deze plant komt oorspronkelijk uit Midden- en Zuid-Amerika, waar hij achtduizend jaar geleden voor het eerst door prehistorische indianen werd gedomesticeerd.

De onderzoekers bepaalden de complete DNA-volgorde van de pittige paprikavariant Zunla en zijn wilde, Mexicaanse voorouder Chiltepin. De Zunla stamt af van paprika’s die halverwege de zeventiende eeuw via de Zijderoute in China terecht kwamen.

De genetici vergeleken het DNA van deze paprika’s niet alleen met elkaar, maar ook met dat van de tomaat en de aardappel, verre verwanten van de paprika. De paprika splitste zich zo’n 36 miljoen jaar geleden van tomaat en aardappel af, berekenden de Chinezen.

De onderzoekers kwamen ook verschillen in rijpingsgenen op het spoor. Net als veel andere vruchten rijpen tomaten zodra ze worden blootgesteld aan het gas ethyleen. De vrucht wordt er zachter door en verkleurt van groen naar rood. Maar paprika’s zijn ongevoelig voor ethyleen.

De genetici weten nu waarom: bij een rijpende paprika is geen enkel gen voor de productie van ethyleen actief. Ook genen die normaal gesproken reageren op ethyleen bleven stil. Volgens de onderzoekers verklaart dit waarom paprika’s langzamer rijpen en langer goed blijven dan tomaten.