Eindelijk is ‘het koers’, en dus ook weer lente

Voor veel wielerliefhebbers begint morgen het seizoen. Ook al reed menig prof zich warm in Oman of Qatar.

Weiden en dorpen ontwaken met een geeuw / van olieverf op een schilderij van Bruegel. / Motoren en fietsen slalommen langs bomen / en koeien, boeren kijken vanonder hun muts / naar de glans van zweet op flitsend vlees.

Zo verwoordde dichter Willie Verhegghe in zijn bundel Tourmalet zijn liefde voor het Vlaamse landschap. Het peloton keert dit weekend, na preludes in Australië, Qatar en Oman, terug in Vlaanderen, met traditioneel de openingskoersen Omloop het Nieuwsblad (zaterdag) en Kuurne-Brussel- Kuurne (zondag).

Duizenden wielerfans, de afgelopen maanden zoet gehouden met fietsen door de modder, verzamelen zich zaterdagochtend weer in alle vroegte op het Sint-Pietersplein van Gent, start- en finishplaats van de 69ste Omloop. Vlaamse vlaggen zullen wapperen, de fototoestellen binnen handbereik en bovenal is er bewondering voor de renners, die met fris gemoed aan het vertrek zullen staan. Wie heeft de winter goed verteerd? Wie moet de komende weken nog extra trainen? En bovenal: wie laat zijn „goede benen”, door renners vaak gememoreerd in de bespiegelingen voor het openingsweekend, het meest overtuigend spreken? De Omloop is het domein waar dromen en ambities worden afgerekend, en waar het gedrang elk jaar onverminderd groot blijft. „Iedereen is nog in goede conditie, dus iedereen wil voorin zitten”, zei Tom Boonen deze week in Het Nieuwsblad.

Vele ogen zullen dit voorjaar weer gericht zijn op Boonen, rijdend voor het Belgische Omega Pharma-Quickstep. Hij kan zowel in de Ronde van Vlaanderen als in Parijs-Roubaix recordhouder worden voor wat betreft het aantal overwinningen. De Belg won Vlaanderens Mooiste drie keer, net als Achiel Buysse, Fiorenzo Magni, Eric Leman en Johan Museeuw. Het aantal zeges in Parijs-Roubaix (vier) moet Boonen vooralsnog delen met diens landgenoot Roger de Vlaeminck. De voortekenen zijn gunstig voor Boonen, die vorig jaar werd tegengewerkt door talloze blessures. Zijn winter is goed geweest, stelde hij. Sterker nog: Boonen won al twee etappes in de Ronde van Qatar, een evenaring van het aantal zeges over heel 2013.

In de Rondes van Qatar en Oman deed hij alvast ritme op. Qatar werd half februari gewonnen door een ploeggenoot van Boonen, de Nederlander Niki Terpstra. Hij kan wellicht profiteren van het feit dat alle ogen gericht zullen zijn op Boonen, die de Omloop nog nooit won. Maar Omega Pharma-Quickstep heeft meer renners om uit te spelen, zoals de Tsjech Zdenek Stybar, die begin februari nog wereldkampioen veldrijden werd in Hoogerheide, en Stijn Vandenbergh, vorig jaar nog tweede achter de Italiaan Luca Paolini. Toen nog in barre winterse omstandigheden, wat ervoor zorgde dat Kuurne-Brussel-Kuurne werd afgelast.

Paolini werd vorig jaar onder een vergrootglas gelegd, omdat de vraag gerechtvaardigd was of de wielersport wel de winnaar kreeg die het nodig had? De sport werd vorige winter immers geteisterd door dopingbiechten van onder anderen Lance Armstrong en Michael Boogerd. Ook Paolini werd in het verleden aangeklaagd vanwege een dopingaffaire. Maar de Omloop had er vorig jaar geen moment onder geleden. De vip-boxen waren nog nooit zo snel uitverkocht en het publiek was er in dezelfde hoeveelheden. En dat zal deze editie niet anders zijn.

Intussen is het grote speculeren over de Omloop al begonnen. De Belgische kranten vulden afgelopen week pagina na pagina over de start van het Vlaamse wielerseizoen. Het ging over alles. En over niets. Over de Deense coureur Matti Breschel, die gevallen was door een rondvliegend matras. Over het lefgozertje Niki Terpstra, die aankondigde beide klassiekers te zullen rijden. En over favoriet Greg van Avermaet, die zijn „goede benen” liet spreken in de Ronde van Oman, gewonnen door Tour-winnaar Chris Froome. Van Avermaet heeft het parkoers van de Omloop minutieus verkend. De Belg passeerde tijdens zijn trainingsrit ongetwijfeld dorpjes als Ronse, Ninove, Oudenaarde en Geraardsbergen. Want de gevreesde Muur van Geraardsbergen, sinds 2012 niet meer opgenomen in de Ronde van Vlaanderen, ligt dit jaar wel op de route van de Omloop het Nieuwsblad. Het hart van Willie Verhegghe zal harder gaan kloppen. In Tourmalet schreef hij over De Muur: Benen breken in een helse kramp, / hoofd en adem haperen bij zoveel vertoon / van hoog en steil en bijna niet te temmen. / De Muur slaat zijn porfieren klauwen uit, / maait als een oorlog jonge mannen weg.

Leve het leven. Het is koers. Het Vlaamse volk wacht. De Omloop is voor velen niet alleen de start van het wielerseizoen, het is ook het begin van de lente.

    • Jan Cees Butter