Als WhatsApp en Facebook belangrijker zijn dan je 06-nummer

De koppeling van WhatsApp en Facebook creëert een machtsblok. Mobiele providers moeten op zoek naar nieuwe manieren om geld te verdienen.

„Een leuke beurs, maar in een moeilijke tijd”, verzucht een grote netwerkleverancier tijdens het Mobile World Congress in Barcelona. Al leggen Europese providers 4G-netwerken (snel mobiel internet) aan, de budgetten voor nieuwe apparatuur zijn beperkt.

De inkomsten van de telecomsector dalen door gratis internetdiensten. 4G-klanten leveren nog niet veel extra op; althans niet in Europa waar het mobiele dataverbruik bescheiden groeit in vergelijking met de VS.

De providers staan onder druk door de machtsconcentratie van berichtendiensten. In de warme moederschoot van Facebook (1,2 miljard gebruikers) krijgt WhatsApp (465 miljoen gebruikers, overgenomen voor 13,8 miljard euro opeens een enorm bereik.

WhatsApp kondigde in Barcelona aan dat het ook gebruikers onderling wil laten bellen. Tot nu toe waren de alternatieve spraakaanbieders als Skype (Microsoft), Facetime (Apple) en Hangouts (Google) redelijk gefragmenteerd, zodat het over het algemeen makkelijker is om gewoon maar te bellen naar een 06-nummer.

Maar WhatsApp en Facebook lijken voor veel mensen – vooralsnog – onmisbaar en hebben als combinatie een enorm bereik. De identiteit op die Amerikaanse netwerken is voor veel telefoonbezitters nu al belangrijker dan hun telefoonnummer.

Er is sprake van wederzijdse afhankelijkheid tussen techbedrijven en de telecomsector. Facebook zoekt uitbreiding in opkomende economieën en heeft daarvoor hulp van providers nodig. Ook chatdiensten als Line hebben providers nodig om hun ‘dekking’ te vergroten in andere landen. Tegelijkertijd moeten providers diensten als Facebook en Youtube aanbieden om klanten te trekken en het dataverbruik omhoog te jagen.

Hoe kunnen providers de omzetdaling stoppen? Deutsche Telekom kondigde in Barcelona een samenwerking aan met WhatsApp, vooralsnog in Roemenië. ‘Onbeperkt WhatsApp’ wordt als trekker gebruikt om databundels te slijten aan nieuwe klanten.

Providers kunnen geld besparen door te fuseren. Het borrelt en gist van de geruchten over nieuwe deals, waarin Vodafone en AT&T de hoofdrol spelen. Overnames binnen de landsgrenzen liggen gevoelig: de EU wil strenge eisen stellen aan de samensmelting van E-Plus en O2, die in Duitsland een nieuwe marktleider creëert.

Intussen is het plan van eurocommissaris Neelie Kroes vertraagd. Zij wil één overkoepelende Europese telecommarkt, maar de beslissing hierover valt pas na de zomer.

Providers mogen concurrerende internetdiensten niet blokkeren, omdat doorgifte ‘neutraal’ moet zijn. Maar er zijn manieren om netneutraliteit te omzeilen, toonde Amerikaanse kabelaar Comcast aan. Dat bedrijf laat videodienst Netflix betalen voor een rechtstreekse aansluiting op het Comcast-netwerk. Netflix hoeft geen transacties meer met tussenliggende providers af te sluiten. Het zal een mogelijkheid zijn die de mobiele sector ook overweegt voor hun videodiensten op hun 4G-netwerken.

Er zijn ook ideeën om de schat aan persoonlijke klantendata te gelde maken, net zoals Facebook doet. Providers weten immers heel veel van je bezigheden en bewegingen. Maar dat lijkt, gezien vanuit het belang van de consument, de allerslechtste optie.