Pretpark als sociaal project voor kleine mensen

In Zuid-China bestaat een attractiepark dat wordt bevolkt door dwergen. Echte, levende mensen van geringe lengte dus, die de bewoners van een sprookjesland vormen, met nepgebouwen, nepbergen en een zogenaamd bestuur. Twee keer per dag voeren ze een show op voor de dertig, veertig toeristen die het park op een doorsneedag bezoeken. Op feestdagen komen er meer.

Voor de Chinese vastgoedondernemer die het park oprichtte was The Dwarf Empire een sociaal project: hij hoopte een achtergestelde groep een beter leven te bezorgen. Fotografe Sanne De Wilde (1987) had haar twijfels. Gewapend met „vragen over de commercialisering van de zorg” vertrok ze in 2011 naar het park. De schrijnende taferelen lagen voor het oprapen: kleine mensen in grote kitschkostuums, als circusaapjes gefotografeerd door publiek dat ze tegelijkertijd toejuicht en uitlacht.

De Wildes staande portretten van de dwergacteurs tegen een wit gespikkelde rotswand zijn even mooi en respectvol als haar eerdere serie over albino’s, Snow White. Ze kwam ook achter de schermen: een armoedige chaos van gedeelde spijlenbedden, toiletartikelen, oude posters van popsterren, nepbloemen. Hier is iedereen klein, en dus is niemand klein. Gebruiksvoorwerpen als een waterkoker steken opeens wanstaltig oversized af.

De Wilde zelf, lang en blond, bleek voor de bezoekers net zo goed een attractie: ze wilden ook met háár op de foto. Daarmee kantelde haar perspectief, en kreeg de serie een interessante tweede laag: wat betekent het om zo van de uiterlijke standaard af te wijken dat je een bezienswaardigheid wordt?

Op de balie van De Brakke Grond ligt een intekenlijst voor de kitscherig goud gekafte catalogus die De Wilde van het project samenstelde, met naast de foto’s ook een cd, afdrukken van brieven en ansichtfoto’s zoals een dierentuinbezoeker ze bij de uitgang kan kopen. De nepervaring wordt zo compleet. De middelen ontbraken tot nu toe om het boek in een grotere oplage te drukken, maar het is te hopen dat daar snel verandering in komt.