Forse winstdaling Abercrombie & Fitch

Bij de ingang in New York staan half-naakte jongemannen te poseren. In de winkels in Los Angeles staat de muziek zo hard dat praten met het personeel een opgave is. De verlichting doet er denken aan een nachtclub. Abercrombie & Fitch is een soms verwarrend fenomeen – wat gisteren ook bleek uit de kwartaalcijfers.

De winkelketen voor slanke jongeren kwam met slechte resultaten. In het vierde kwartaal van 2013 waren de winstcijfers 58 procent lager dan een jaar eerder. Ook de omzet was niet goed: een daling van 12 procent naar 1,3 miljard dollar (950 miljoen euro).

Maar dat slechte nieuws was minder slecht dan op Wall Street was verwacht. En dus steeg het aandeel gisteren met 10 procent naar bijna veertig dollar. Zoals een online-kop het uitdrukte: „Winst keldert, beter dan verwachtingen!”

Met zo’n driehonderd winkels in de VS richt Abercrombie (A&F) zich op shoppers van 18 tot 22 jaar. Met die strategie had A&F veel succes. De keten was nog niet zo lang geleden een topbestemming voor toeristen, ook voor Nederlandse bezoekers. Maar A&F zit inmiddels ook in de Leidsestraat in Amsterdam, zodat het invoeren van peperdure gescheurde spijkerbroeken niet langer noodzakelijk is.

A&F heeft het moeilijk. Dat komt onder andere door de concurrentie van Urban Outfitters (UO). De kleding van UO is goedkoper en – zo hebben de stille krachten van de modewereld bepaald – cooler. Ook Gap doet het weer goed onder de felbegeerde jonge doelgroep, na een rigoureuze facelift.

Topman Mike Jeffries van A&F heeft het deels aan zichzelf te wijten dat zijn imperium lijkt af te brokkelen. A&F kreeg vorig jaar te maken met een informele boycot, toen een oud interview met Jeffries een tweede leven kreeg danzij het internet. „Wij richten ons op coole mensen die er goed uitzien”, zei hij in 2006. „Niemand anders.”

De opmerkingen werden geïnterpreteerd als discriminatie van jonge vrouwen met een maat groter dan die van het magere model Kate Moss. In de winkels waren lange tijd ook geen grote maten te vinden.

Dat was zakelijk gezien niet slim aangezien steeds meer Amerikanen ‘plus’-maten dragen. En het bewees in de ogen van zijn critici hoe arrogant en out of touch de 69-jarige Jeffries was. „Falend leiderschap”, oordeelde activistische belegger Engaged Capital deze week nog. Vooralsnog zit de topman er nog en gisteren gebruikte hij een understatement, toen hij het zakelijke klimaat „een uitdaging” noemde.

A&F kan er niet omheen dat het in de VS terrein verliest. Tientallen winkels worden gesloten. Er zijn wel plannen voor uitbreiding, maar dan voor de slanke klanten in China en Europa.