Ondertussen in Azië: Met het oog op China breiden de VS hier juist uit

In het Noord-Australische Darwin zullen ze er weinig van merken dat het Pentagon de Amerikaanse krijgsmacht wereldwijd in wil krimpen. De stad – die zelfs voor Australische begrippen geïsoleerd ligt – is sinds een paar jaar van belang voor de Amerikaanse krijgsmacht.

Op de Australische luchtmachtbasis van Darwin zitten inmiddels zo’n duizend Amerikaanse mariniers. De komende drie jaar moeten dat er 2.500 worden.

Naarmate de Chinese marine assertiever wordt en een grotere controle eist over de Aziatische wateren, zal de strategische rol van Darwin toenemen.

Darwin ligt duizenden kilometers van Hainan, het meest zuidelijke puntje van China. Maar bekijk de routes die Chinese fregatten op patrouille afleggen – door de Straat van Soenda, langs de zuidkust van Java, via Sulawesi en de Filippijnen weer naar boven – en de keuze van de Amerikanen om in Darwin te willen zitten is niet zo vreemd.

Vanaf Japan, via Zuid-Korea, de Filippijnen, Singapore en Australië probeert Amerika China nog een beetje in te kapselen. De Amerikaanse vloot controleert de Straat van Malakka. En als het nodig is, kunnen de Amerikanen de olietoevoer vanuit het Midden-Oosten naar China lamleggen.

Aziatische politici willen nog wel eens mokken dat de beloofde draai van Amerika naar Azië meer weg heeft van een schijnbeweging. Het Amerikaanse buitenlandse beleid blijft grotendeels gericht op het Midden-Oosten. President Obama heeft meerdere malen bezoeken aan Azië op het laatste moment afgezegd. En als zijn minister van Buitenlandse Zaken John Kerry de regio bezoekt, lijkt het alsof hij vooral haast heeft om door te vliegen naar een stad in het Midden-Oosten voor – in de ogen van Aziatische politici – de zoveelste vredesbesprekingen.

Maar in militair opzicht is Amerika wel degelijk aan het draaien. Vorig jaar zei de Amerikaanse minister van Defensie Chuck Hagel dat inmiddels 60 procent van de Amerikaanse marine zich in het oostelijke deel van Azië bevindt.

Het bezoek van Obama eind april aan Zuid-Korea, de Filippijnen en Maleisië zal voor een belangrijk deel gaan over de aanwezigheid van Amerikaanse troepen in Azië. De Amerikanen willen na een afwezigheid van twintig jaar graag weer een basis op de Filippijnen.

De verwachting is dat Obama en president Aquino er wel uit komen, aangezien de Filippijnen maar al te graag bescherming van de voormalige kolonisator willen genieten. Aquino vergeleek de Chinese expansiedrang met het gedrag van Hitler. En de Japanse premier Abe op zijn beurt zei dat de spanningen in Azië vergelijkbaar waren met 1914.

De Amerikaanse krijgsmacht wil dan wel bezuinigen, krimpen en zich terug trekken, de geschiedenis waar Abe en Aquino naar verwijzen leert dat Amerikaanse militairen er uiteindelijk toch betrokken bij raken.