Belangrijkste beurs voor bitcoins offline

Het gaat slecht met MtGox, tot voor kort de belangrijkste bitcoinbeurs en -wisseldienst. De MtGox is sinds vanochtend offline, nadat de afgelopen twee weken al geen bitcoins meer gewisseld konden worden en de koers hard kelderde. Als de dienst niets meer van zich laat horen, betekent het ook dat 750.000 bitcoins verdwenen zijn.

Voor de koers en prijzen van bitcoins werd tot heel recent vooral naar MtGox gekeken. De afgelopen twee weken zei de Japanse bitcoinbeurs met „technische problemen” te kampen. Gisteren werd al bekend dat MtGox per direct is teruggetreden uit het bestuur van de Bitcoin Foundation, een belangenbehartiger van bitcoinbedrijven. Uit onbevestigde berichten rijst het beeld op dat dit is gebeurd omdat de Bitcoin Foundation vreesde dat MtGox insolvent is. Maandag verdwenen ook alle tweets van het account van MtGox.

Hoe is het zo ver gekomen? Sinds 7 februari kan er geen geld meer gewisseld worden via MtGox. De wisseldienst had last van zogeheten ‘spoofs’ in transacties. Dat zit zo: betalingen met bitcoins worden automatisch ondertekend met een handtekening. Die handtekening wordt vervolgens door computers in het bitcoinnetwerk gecontroleerd, waarna de transactie wordt opgenomen in het algemene bitcoinkasboek, de blockchain. Als iemand anders snel tussen het versturen van de opdracht en de controle in gaat zitten en de handtekening verandert, lijkt het alsof het bedrag nooit is overgemaakt. Dit is bij MtGox zo vaak gebeurd, dat de dienst besloot voorlopig geen bitcoins meer voor dollars of andere valuta te wisselen, of andersom.

Dat er op deze manier betalingen gemanipuleerd kunnen worden was al langer bekend. MtGox wordt vooral verweten geen voorzorgsmaatregelen te hebben genomen, wat andere bitcoinbeurzen wel deden.

Het is onduidelijk wat de status van de dienst nu is. Afgelopen week waren er al speculaties dat dit het einde van MtGox is. Een groep bitcoinbedrijven bracht vandaag een verklaring uit waarin ze afstand nemen van MtGox en het vertrouwen in bitcoin proberen te herstellen.

De koers van de bitcoin stond op MtGox, vlak voordat de website offline ging, op 130 dollar (95 euro). Op andere beurzen lag die vanochtend rond de 480 dollar (350 euro). Ten opzichte van afgelopen oktober, toen er voor één bitcoin nog 900 euro werd betaald.

Met het sluiten van MtGox is er een flinke deuk in het vertrouwen in de bitcoin gekomen. Maar het lijkt er wel op dat er leven is voor de bitcoin zonder MtGox. Ook andere wisseldiensten hebben nu een substantieel marktaandeel. Voor dé koers van de bitcoin wordt intussen een andere maatstaf gebruikt: de Bitcoin Price Index.