En hup, direct door naar de NHL

Canada won gisteren de ijshockeyfinale van Zweden // Voor de Noord-Amerikaanse competitie NHL zijn de Spelen een lastige onderbreking // NHL-spelers ijshockeyen morgen alweer in Amerika, mét een jetlag

Het was klinisch, het was zakelijk, het was kil. Alsof de mannen op het ijs in gedachten al bij hun volgende klus in de NHL waren, de Noord-Amerikaanse profcompetitie die morgen direct weer wordt hervat.

Het land dat zich graag afficheert als de eigenaar van het ijshockey, Canada, prolongeerde gistermiddag in het Bolsjoi IJsstadion ongeslagen de olympische titel na een ruime zege op wereldkampioen Zweden (3-0). Met het slotakkoord in Sotsji kroonden de Canadese ijshockeyers zich voor de negende keer in de geschiedenis tot olympisch kampioen, waarmee ze recordhouder zijn. De Sovjet-Unie kwam tussen 1956 en 1992 tot acht olympische titels.

Maar ondanks dat Canadese record, en ondanks het soms sublieme spel van de grote sterren van de NHL, kwam het olympische ijshockeytoernooi in Sotsji nooit echt tot leven. Om de schade voor de NHL tot een minimum te beperken werden dertig duels afgeraffeld in twaalf dagen, langer mochten de ijshockeyzenders in Noord-Amerika niet op zwart.

Voor het miljoenencircus van de NHL blijven de Spelen vooral een hinderlijke onderbreking. NHL-spelers werden twee dagen na de openingsceremonie in Sotsji ingevlogen. Niet alleen spelers van Canada en de Verenigde Staten, maar ook van toplanden als Rusland, Zweden en Finland.

Door het tijdsverschil van twaalf uur met, bijvoorbeeld, Los Angeles of Vancouver kampten sommige spelers tot aan de kwartfinale met een jetlag. En vanaf morgen moeten de heren weer op Noord-Amerikaanse bodem spelen.

Sotsji had vooral de pech dat het thuisland sportief zwaar tegenviel en ten onder ging aan de druk die onder meer president Poetin en de oude Russische ijshockeygarde hadden opgelegd. Het ijshockeygoud was de belangrijkste medaille van Sotsji, maar de Russen dropen al in de kwartfinales met de staart tussen de benen af.

Het gevolg was dat zelfs een finale tussen twee ijshockeylanden pur sang – Zweden en Canada speelden in 1920 (Antwerpen) al om het goud – het stadion aan de Zwarte Zee niet vol kreeg. Honderden stoeltjes bleven leeg bij het slotstuk van de Spelen: de kopers van de kaartjes hadden liever de Russen gezien.

Het resultaat was een wat saai slot op een zielloos toernooi, een finale die niet in de schaduw kon staan van de vorige. In Vancouver hadden Canada en de Verenigde Staten er een bloedstollend schouwspel van gemaakt, en eindigde de wedstrijd in een spontaan Canadees volksfeest.

Vlak voor de finale van gisteren kreeg het olympische ijshockey bovendien nog een zware domper te verwerken. De Zweedse sterspeler Nicklas Bäckström werd van het wedstrijdformulier geschrapt omdat hij een dopingtest niet had doorstaan, na de halve finale tegen Finland.

Volgens het Zweeds persbureau TT ging het om een stofje in een allergiemedicijn dat de aanvaller van de Washington Capitals al jaren gebruikt. „Het was een schokkende mededeling”, zei de Zweedse keeper Jhonas Enroth. „We kregen het twee uur voor de wedstrijd te horen.”

De Zweedse ploeg moest het toch al stellen zonder twee andere sleutelfiguren die geblesseerd waren afgehaakt, Henrik Sedin en Henrik Zetterberg. Zweden, de olympisch kampioen van 1994 (Lillehammer) en 2006 (Turijn), had op het ijs van Sotsji een mirakel nodig om Canada van de volgende titel af te houden. Maar dat wonder zat er geen moment in.

Last van de hoge verwachtingen hadden de Canadezen niet, zei aanvoerder Sidney Crosby, één van de elf spelers die er in Vancouver (2010) ook al bij waren. Het Canadese wonderkind, destijds verantwoordelijk voor de golden goal in de verlenging, maakte in Sotsji slechts één treffer, maar wel in de finale. „We hebben solide gespeeld, weinig weggegeven en gedaan wat we moesten doen. Dan is het prachtig als iedereen daarvoor wordt beloond.”

Voor verdediger Duncan Keith was het wel een ander toernooi dan vier jaar geleden. „Beide gouden medailles zijn speciaal. Maar het is duidelijk dat je in eigen land veel meer druk hebt. Het is anders, hier in Rusland.”

Wat heet: morgen is het gewoon weer NHL, met de wedstrijd tussen Carolina Hurricanes en de Buffalo Sabres. Sommige finalisten van gisteren, onder wie Dan Hamhuis van de Vancouver Canucks, spelen tussen woensdag en zondag drie duels in de NHL.

Voor hen is Sotsji morgen weer heel ver weg.