Zelfs de China Daily houdt van ‘House of Cards’

House of Cards is ook populair in China. Tot ieders verbazing kwam het door de censuur.

Corruptie in China, seks, cyberspionage, een dreigende aanvalsoorlog op Japan, koersmanipulaties en de Amerikaanse vicepresident Frank Underwood die „Mao en zijn ideeën’’ dood verklaart.

Het tweede seizoen van de Amerikaanse serie House of Cards, die voor het eerst gelijktijdig in de VS en China door Netflix en Sohu.com op internet is gezet, bevat in vrijwel iedere aflevering superrealistische scènes en dialogen die normaal gesproken niet langs de Chinese censuur komen.

Sinds zondag hebben twee tot drie miljoen Chinese internetters het tweede seizoen bekeken. In totaal telt de serie 24,5 miljoen Chinese views – tot grote verbazing van de makers zonder censuur. „Wij wisten van tevoren niet dat China er zo vaak in voorkomt. Dat is natuurlijk niet onlogisch, gezien de rol van China in de wereld en de marktgerichte werkwijze van Netflix. Tot nu toe hebben wij echter nog geen problemen ondervonden”, zegt Sohu-directeur Charles Zhang.

In China worden jaarlijks niet meer dan de afgesproken 34 Amerikaanse en andere buitenlandse films na screening toegelaten. Het is voor het eerst dat een serie zonder goedkeuring vooraf wordt verspreid. Normaal moeten regisseurs, producenten en distributeurs vooraf toestemming vragen. Films waarin, zoals in House of Cards, China niet altijd positief wordt neergezet, worden afgekeurd.

Volgens het China Media Project van de Universiteit van Hongkong zijn de censoren nog niet ingesteld op nieuwe media. House of Cards is buiten de gebruikelijke, oude tv- en filmkanalen om door Netflix en Sohu.com op internet gezet. Sohu.com is het grootste onlinevideo-bedrijf van China en wordt in tegenstelling tot kranten, radio, tv en film minder scherp in de gaten gehouden. Reden: de controle van het internet is versnipperd over verschillende overheidsinstanties.

De onlinevideo-markt in China groeide in 2013 met 43 procent naar een omzet van ruim een miljard euro en zal ook dit jaar bijna verdubbelen. House of Cards speelt daarop in door actuele kwesties in de belangrijkste geopolitieke relatie ter wereld – die tussen de VS en China – in de serie te verwerken. Het behoort tot de werkwijze van Netflix om op grond van marktonderzoek regisseurs en scenarioschrijvers aan het werk te zetten.

Volgens directeur Zhang van Sohu was de serie na het eerste seizoen populair in Beijing, Shanghai en Guangzhou. Het lag dus voor de hand om Chinese kwesties een belangrijke rol te geven in seizoen twee.

Onder de miljoenen fans van House of Cards bevindt zich ook Wang Qishang, lid van het kleine Politbureau en een van de zeven machtigste mannen van China. Wang leidt ook het comité dat de interne discipline bewaakt en strijdt tegen corruptie in de partij.

De uitstekend Engels sprekende Wang zou zichzelf herkennen in Underwood, als politicus die achter de schermen zijn wil oplegt. Wang heeft in het openbaar de serie aanbevolen bij zijn collega’s, onder wie partijleider en president Xi Jinping. Als hij kijkt, heeft Xi nieuwe gesprekstof met zijn collega Obama, want de Amerikaanse president is een van de belangrijkste fans van House of Cards.

Dat de makers niet meer bang hoeven te zijn dat de censuur alsnog ingrijpt, blijkt uit de China Daily die seizoen twee laaiend enthousiast heeft besproken. De Engelstalige partijkrant meent dat de serie „een sociale kritiek” is, niet zozeer op de donkere zijde van China, maar op het „corrupte Amerikaanse politieke systeem”. Het feit dat Underwood een paar keer zegt dat „democracy overrated is” helpt natuurlijk ook.