Nedcar heeft een Oxford-niveau

Dankzij een opdracht voor de productie van de Mini Hatch kan VDL Nedcar vierhonderd man extra aannemen

Bijna duizend gloednieuwe robots dansen deze maandagmiddag hun voorgeprogrammeerde choreografieën in de bodyshop, waar straks Mini’s stuk voor stuk worden opgebouwd voordat ze naar de lakstraat en de eindmontage gaan. Oranje is de dominante kleur in het mechanische ballet in de VDL Nedcar-fabrieken in Born in Limburg.

Gisteren maakte het bedrijf bekend dat het vierhonderd nieuwe medewerkers in dienst neemt voor de productie van de Mini Hatch, een opdracht van BMW. Driehonderd mensen gaan aan de slag bij de productie en er zijn nog honderd anderen nodig, onder wie engineers, aldus directeur Joost Govaerts.

Zo’n 25 kilometer verderop gebeurt wat Nedcar boven het hoofd hing voordat het werd overgenomen door VDL: sluiting. De productie van de Ford-fabriek in het Belgisch-Limburgse Genk wordt namelijk verplaatst naar Valencia in Spanje. Het betekent dat VDL Nedcar bij het aantrekken van nieuw personeel deels kan putten uit een reservoir van mensen met ervaring in de auto-industrie.

Proefdraaien

Voor de Mini-opdracht zijn oude Japanse robots in de fabriek verdwenen en vloeren uitgebroken. Vanaf vorig jaar juni verschenen de eerste nieuwe robots. Medewerkers liepen stage bij Mini- en BMW-fabrieken in Oxford, Regensburg, Leipzig en München. Anderen kregen tijdelijk werk bij bedrijven en overheden in Limburg. Nu stroomt de fabriek langzaam weer vol met personeel.

Ongeveer de helft van de oorspronkelijke medewerkers is nu betrokken bij het proefdraaien. Govaerts: „De communicatie is nu veel gemakkelijker. In de oude situatie kreeg elk productieproces eerst een try-out in Japan. Nu staan we echt zelf aan het roer en hebben we de productielijnen zelf kunnen opzetten.”

Tot twee jaar geleden produceerde Nedcar voor Mitsubishi. Bij dat merk kwam het design voort uit een zo efficiënt mogelijke productie. Bij de Mini is het design leidend. Het is ook een merk dat alleen al door zijn lange geschiedenis een speciaal gevoel oproept bij de Nedcar-mensen. Door de fabriekshal rijdt deze maandag een grijze Mini Cooper uit het jaar dat die voor het eerst werd gemaakt, 1959. Die is de afgelopen tijd opgeknapt door werknemers uit Born. De Hatch wordt het eerste type Mini dat Nedcar maakt.

Op termijn kan Nedcar wellicht nieuwe klanten binnenhalen, maar voorlopig wil Govaerts zich concentreren op het afleveren van de eerste Mini’s. „Als we dat op een goede manier kunnen doen, leveren we een mooi visitekaartje af aan BMW en anderen”, zegt Govaerts.

Innovatief bedrijf

BMW begon ruim tien jaar geleden voor het eerst te werken met een bedrijf dat een deel van de productie voor zijn rekening nam, Magna Steyr in Graz in Oostenrijk.

Nedcar past bij die manier van werken, volgens Klaus Draeger, lid van de raad van bestuur van BMW. „Het ligt niet zo ver van Oxford, zodat er samenwerkingsvoordelen te halen zijn. Qua logistiek is het handig dat het bedrijf precies tussen het Verenigd Koninkrijk en onderdelenleveranciers in Duitsland, Tsjechië en Italië ligt. Maar het belangrijkste is dat Nedcar een zeer innovatief en ervaren bedrijf is waar we even goede en misschien nog wel betere auto’s kunnen maken dan in Oxford”, aldus Draeger.

Op de iets langere termijn hoopt Draeger de productie te kunnen opschroeven naar rond de vijftigduizend. Aan voorspellingen voor verdere groei en vervaardiging van andere Mini-types waagt hij zich niet. „Eerst moeten we goed zicht krijgen op de ontvangst van de nieuwe Mini en veel is natuurlijk ook afhankelijk van de ontwikkeling van de economie in de komende tijd.”

VDL-directeur Wim van der Leegte: „Er is hier capaciteit voor tweehonderdduizend auto’s. Het zou mooi zijn als we daar langzaam naartoe gaan. Het is prachtig om de fabriek nu weer tot leven te zien komen en de robots te zien bewegen.”

Andere onderdelen van Van der Leegtes concern profiteren mee van de ontwikkelingen in Born. VDL Steelweld is verantwoordelijk voor een deel van de installatie van de nieuwe productielijn. Van der Leegte hoopt dat zijn concern op den duur verder kan profiteren van Nedcar, bijvoorbeeld in de toelevering. „Wij gaan dezelfde auto’s maken als de fabriek in Oxford. Daar hebben ze al hun vaste leveranciers van onderdelen. Met mijn rechterhand Jan Mooren ben ik bij al die bedrijven gaan kijken. Dan lopen we daar rond en zeggen we tegen elkaar: dat kunnen wij ook maken.”