Spacey in de cloud, internet piekt

Dit weekeinde zette Netflix in één keer wereldwijd seizoen 2 van tv-serie House of Cards op de websites. Verslag vanuit de ‘War Room’ in Los Gatos, Californië.

Om één minuut voor middernacht wordt het stil in de War Room van Netflix in Los Gatos, Californië. Nippend aan cola hebben de computernerds en managers elkaar – en zichzelf – de hele avond gerustgesteld: stelt niks voor, gaat goed. Maar nu de wereldwijde lancering van House of Cards, Season 2 nog maar seconden in de toekomst ligt, vallen zelfs de grappenmakers stil. Gespannen turen ze naar hun schermen.

Het is twaalf uur. „We are live”, mompelt iemand. „Niet één zenuwachtige persoon hier”, grapt een ander, waar geen reactie op komt.

Dan roepen de jonge technici in hemdsmouwen waarop de politieke thrillerserie positief is getest: iPad, android, telefoon. Ze melden de landen waar de reeks kan worden gestreamd: Brazilië, Finland, Nederland. Om kwart over twaalf is het gedaan. „Gefeliciteerd”, zegt Jeremy Edberg, de ‘betrouwbaardheidsarchitect’ van Netflix. „Drank!”

Kurken ploppen uit champagneflessen. De Russische cloudmanager Yury Izrailevsky veegt over zijn kale hoofd. „Dit moet altijd een non-event zijn. En dat was het.”

Het mondiaal, in één klap lanceren van complete tv-series is een gewaagde zet. De streamingdienst is in de VS verantwoordelijk voor ruwweg eenderde van al het internetverkeer. Wordt een geliefde serie plotsklaps losgelaten in de cloud, dan melden duizenden, zo niet miljoenen klanten zich tegelijk aan via hun internetverbinding. Dat zorgt voor hevige pieken.

„Het internet is niet kapot”, verkondigt Chris Jaffe, vice-president van productinnovatie, vrijdagochtend vroeg. „Nog niet.” Het gelach klinkt opgelucht.

Met 1.200 werknemers aan de Amerikaanse westkust produceert het snel groeiende Netflix sinds enkele jaren eigen series: onder meer Lilyhammer, Orange Is the New Black, de nieuwe reeks van Arrested Development, de kinderserie Turbo FAST, en House of Cards. Deze original content is naar believen te downloaden door 44 miljoen abonnees in 41 landen in Europa en Noord- en Zuid-Amerika – waaronder sinds vorig jaar Nederland.

Zo brengt de videodienst het begrip ‘mondialisering’ in praktijk met kwaliteitsentertainment. Er is geen reden meer waarom Nederlanders of Chilenen zouden moeten wachten op een film of tv-serie, zegt woordvoerder Joris Evers in het hoofdkantoor in lommerrijk Los Gatos. „Vroeger zagen de Amerikanen het eerst, dan mochten wij nog eens”, zegt Evers. „Dat is niet meer nodig.”

Net als de andere bedrijven in Silicon Valley wil Netflix internationaal en egalitair zijn. Dat wordt onderstreept met een lancering-voor-iedereen, die door de voortschrijdende cloudtechniek steeds makkelijker uit te voeren is. Een jaar geleden werd House of Cards voor het eerst in één keer beschikbaar. Yury Izrailevsky herinnert zich „enige zenuwen”. Maar hij vertelt dat het nu een kwestie is van zorgvuldig plannen en voorbereiden.

Amazon is een concurrent van Netflix waar het gaat om online video, maar Netflix betaalt die concurrent voor het gebruik van Amazon Web Services (AWS). Net als de CIA en tal van bedrijven huurt Netflix naar behoefte cloudruimte van AWS.

Als er problemen ontstaan, dan zal dat niet door Netflix komen: dat is het doel van Izrailevsky. „We stemmen de capaciteit zo soepel mogelijk af op vraag en aanbod”, zegt hij. „We willen voorkomen dat er op het laatste moment heldhaftig werk nodig is. Het mag niet meer uitmaken wanneer het internetverkeer piekt.” Die wens is werkelijkheid aan het worden, betoogt hij, door „de enorme elasticiteit van de cloud”.

Vrijdagochtend drukt niemand op een knop in de ruimte waar de omgekeerde Amerikaanse vlag – het logo van House of Cards – aan de muur hangt. De data van Seizoen 2 staan klaar in de cloud, de timer gaat af om middernacht, lokale servers ontvangen de gegevens, en de gebruiker in Groningen en Londen kan downloaden.

Met zo’n aangekondigde lancering van alle dertien afleveringen wil de video-aanbieder opwinding genereren. Het ‘binge-kijken’ van series (hele serie achter elkaar) wint terrein, en Netflix voedt die behoefte. Een culthit valt moeilijk te scheppen; culturele ijkpunten ontstaan vanzelf, soms ondanks zichzelf. Maar Netflix heeft alles gedaan om het duistere House of Cards tot een fenomeen te maken. Ook ver buiten Washington is de gelauwerde serie omarmd als een weerspiegeling van de manier waarop veel Amerikanen de politiek zien: corrupt, ziek, egoïstisch – en vermakelijk.

Netflix rekent op de liefhebbers om via de sociale media buzz te scheppen. Al weken twitteren en bloggen fans van House of Cards over de wederkeer van het sluwe congreslid Frank Underwood (Kevin Spacey) en zijn niet minder sluwe vrouw (Robin Wright). Op het projectiescherm aan de wand van de War Room schuiven donderdag de hele avond tweets over de serie voorbij. Even na twaalven komen de berichten met hashtag #HouseOfCards in een steeds hoger tempo door.

De een beklaagt zich dat hij nu onmogelijk kan slapen. De ander gaat zich ziek melden om de serie in één ruk te kunnen kijken. De favoriete tweet van het Netflix-team komt uit het werkelijke Witte Huis: „Morgen: @HouseOfCards. Geen spoilers, graag.” Getekend: Barack Obama.