Moderne satelliet toont aantallen walvissen

De moderne satelliet Worldview2 is goed te gebruiken om walvispopulaties op te sporen en de dieren te tellen. Dat ontdekten biologen van de universiteit van Cambridge.

De foto rechtsboven is vanuit een vliegtuig genomen, maar de drie andere zijn details van Worldview2-foto’s. Die satelliet heeft een hoge resolutie: één pixel legt 50 bij 50 vierkante centimeter vast. Ook kan hij grote dieren die niet al te diep in de oceaan zwemmen detecteren. Gewoon licht gaat in het water snel verloren, maar de satelliet ‘ziet’ ook ultraviolette straling dat wel uit het water terugkaatst.

Nu worden schattingen van aantallen walvissen nog met het blote oog gemaakt, door onderzoekers die vanuit schepen of vliegtuigen walvissen tellen die boven water komen. De satellietfoto’s zijn een nauwkeuriger, efficiënter en goedkoper alternatief, schreven de onderzoekers op 12 februari in PLOS ONE.

Ze bestudeerden een satellietfoto van het leefgebied van de zuidkaper (Eubalaena australis), een walvissoort die makkelijk is vast te leggen vanwege zijn grootte: hij kan tot wel 15 meter lang worden. Ook helpt het dat de vrouwtjes tijdens het voortplantingsseizoen met hun jongen vaak aan het oppervlak zwemmen.

Op een oppervlakte van 113 vierkante kilometer telden de onderzoekers 55 zekere en 23 waarschijnlijke walvissen. Satellietbeelden zouden volgens de onderzoekers op den duur ook kunnen worden gebruikt om hun gedrag te bestuderen, of om jongen te lokaliseren die hun moeder zijn kwijtgeraakt. (NRC)