Ni hao, is daar iemand?

Bijna was het ‘Konijn van Jade’ doodverklaard // Maar nu vertoont het Chinese maanvoertuig toch weer tekenen van leven // Het nieuws over de mogelijke redding bracht miljoenen in vervoering

Het Chinese maanvoertuigje leeft nog! Twee weken geleden kwam het in de problemen, mogelijk door maanstormen.
Het Chinese maanvoertuigje leeft nog! Twee weken geleden kwam het in de problemen, mogelijk door maanstormen. Foto AP

Tot grote opluchting van miljoenen Chinese fans van het ruimtevaartprogramma blijkt het al dood verklaarde ‘Konijn van Jade’ (Yutu), zoals het Chinese maanvoertuig is gedoopt, toch weer tekenen van leven te vertonen. Chinezen kregen dat heugelijke bericht gisteren te horen in de vorm van een Weibo-bericht, zogenaamd afkomstig van Yutu, met de tekst: „Hallo, is daar iemand?”

De auteur van deze tweet was de officiële woordvoerder van het Chinese ruimtevaartprogramma Pei Zhaoyu zelf die later op de dag vertelde dat de communicatie met het jeep-achtige maanvoertuig toch weer hersteld is.

Twee weken geleden raakte het maanvoertuig in moeilijkheden die nog steeds niet helemaal zijn opgehelderd. De problemen ontstonden of werden verergerd door maanstormen met veel stof, het intreden van de veertien dagen durende nacht op de maan en dalende temperaturen (tot min 180 graden Celsius).

Het rouwen was al begonnen

Daardoor werkten de zonnepanelen op het voertuig niet meer en werd de communicatie tot gisteren afgebroken. Er zijn daarnaast ook problemen met de antennes en de aandrijving van een van de grijparmen van het voertuig, dat onderdeel uitmaakt van het ruimtevaartprogramma Chang’e.

Gisteren leek het er aanvankelijk op dat na het verstrijken van de veertien aardse dagen durende maannacht de verbinding inderdaad niet hersteld kon worden, maar kort na de doodverklaring op de Chinese radio kwam er toch een signaal.

Op het internet was het rouwen al op gang gekomen voor het bevrijdende korte Weibo-bericht van woordvoerder Pei. Volgens hem wordt er nu alles aan gedaan om het maankonijn „te redden”, maar hij temperde meteen de verwachtingen. Het is niet duidelijk of de zonnepanelen weer normaal functioneren, zij zouden mogelijk onherstelbaar beschadigd zijn door het scherpe maanstof. Daardoor zouden radioactieve accu’s van de Yutu niet of in onvoldoende mate opgeladen kunnen worden.

Mission control in Beijing is overigens niet erg scheutig met details. Dat is ook een van de redenen dat door buitenlandse experts de Yutu eerder al was opgegeven.

Het lange Nieuwjaarsfeest waaruit China langzaam ontwaakt, heeft ook niet bijgedragen tot gedetailleerde berichtgeving. Het is bovendien voor het eerst dat het Chinese ruimtevaartprogramma kampt met tegenslag en potentieel gezichtsverlies. Voor de Chinese autoriteiten gaat het niet alleen om een wetenschappelijke expeditie, maar ook om een vertoon van Chinees kunnen. De Yutu, een mythisch dier in de Chinese folklore, heeft grote symbolische waarde.

De redding van het konijn

Het nieuws dat er toch nog hoop is dat de Yutu gered kan worden, bracht gisteren – niet verwonderlijk – miljoenen internetters in vervoering. De verwikkelingen met de Yutu op 380.000 kilometer van het ‘Land van het Midden’ worden uitgebreid gevolgd, niet alleen door experts en de tienduizenden studenten op de ruimtevaartuniversiteiten, maar vooral ook door met nationale trots vervulde leken. Er werd op bijna vertederende toon gesproken over de redding „van het kleine konijn”.

Vast staat overigens dat ongeacht de uitkomst van deze Chinese missie naar de maan het ruimtevaartprogramma doorgaat. Het plan is in 2020 een bemande vlucht naar de maan uit te voeren. Er zijn ook plannen voor de lancering van een bemand ruimtevaartstation.

Tegen de achtergrond van deze plannen beschouwen Chinese en buitenlandse deskundigen de missie van de Yutu nu al als geslaagd. Aangetoond is namelijk dat China in staat is een zachte landing uit te voeren op de maan, aldus een woordvoerder van het gezaghebbende Amerikaanse Lunar and Planetary Institute in Houston.