De basketballer die bijna verhongerde tijdens de Libische opstand

Screenshot met Owumi van TNBasketball10 op Youtube

Basketballer Alex Owumi leerde tijdens zijn jeugd in Nigeria over twee grote Afrikanen: Nelson Mandela en Moammar Gaddafi. De Libische leider stond in veel Afrikaanse landen bekend als gulle gever en niet, zoals in het Westen, als wrede alleenheerser. Dus toen Owumi in 2010 werd ingehuurd voor Gaddafi’s basketbalteam in Benghazi, was hij opgetogen. Hij had geen idee dat hij een paar maanden later als gevangene in zijn luxe-appartement bijna zou verhongeren.

De Taj Mahal

Owumi herinnert zich de prachtige flat die hij kreeg, met twee grote woonkamers, drie ruime slaapkamers en overal flatscreentelevisies. En gouden banken die zo groot waren dat ze niet te verslepen waren. “Het was net de Taj Mahal”, zegt hij in een artikel van de BBC.

Het was 27 december 2010 toen de basketballer aankwam in de op één na grootste stad van Libië. Hij was ingehuurd om te spelen voor Al-Nasr Benghazi, de “club van Gaddafi” en zijn familie.

When I was a young kid growing up in Africa - I was born in Nigeria - Gaddafi was someone we all looked up to. He was always on the news and in the paper, helping out countries like Niger and Nigeria. I thought of him as one of the faces of Africa - him and Nelson Mandela. As a kid I wasn’t really aware of any of the bad things he was doing. Maybe I was too busy playing sports.

Alles gratis

Owumi kreeg overal een voorkeursbehandeling. Zijn eten, zijn sokken, zijn laptop: alles kreeg hij gratis.

Tot die ene ochtend op 17 februari 2011, rond 9:15 uur. Toen stortte de wereld die hij in Libië had gekend in. Vanaf zijn dak zag de sporter hoe een paar honderd betogers aan de overkant van de straat werden neergemaaid door het leger.

Dead bodies all over the ground. I’m praying, praying that this is a dream, that I will wake up sometime soon.

Maar Owumi wordt niet wakker. Of althans: wat hij zag bleek geen nare droom: de Libische opstand was begonnen.

Lezen als thriller

In deze longread beschrijft Owumi hoe hij, opgesloten in zijn luxe-cel, langzaam uithongerde. En hoe hij getuige was van gruwelijke gebeurtenissen, zoals de aanval op zijn jonge buurmeisje, zonder iets te kunnen doen.

Dit waargebeurde verhaal leest als een thriller en is gebaseerd op het interview dat de basketballer hield met BBC Radio (luisteren kan hier). Vorig jaar verscheen zijn boek over die tijd, Qaddafi’s Point Guard.

(Lees het hele verhaal van Owumi bij de BBC (3.975 woorden, ongeveer 16 minuten leestijd).