Wonderkind Ezra Klein begint nieuw digitaal avontuur, geen succesgarantie

Hij is pas 29, maar krijgt nu al zijn eigen online publicatie bij Vox Media, uitgever van onder meer technologiesite The Verge. Daarvoor hengelde hij met zijn blog op de site van The Washington Post meer dan vier miljoen bezoekers per maand binnen. ‘Wonderkind’ Ezra Klein begint voor zichzelf en is niet de enige. New York Magazine schreef een uitgebreid profiel over Klein.

Foto EPA / Jim Lo Scalzo

Hij is pas 29, maar krijgt nu al zijn eigen online publicatie bij Vox Media, uitgever van onder meer technologiesite The Verge. Daarvoor hengelde hij met zijn blog op de site van The Washington Post meer dan vier miljoen bezoekers per maand binnen. ‘Wonderkind’ Ezra Klein begint voor zichzelf en is niet de enige. New York Magazine schreef een uitgebreid profiel over Klein.

Klein begint tijdens zijn studie in 2003 met bloggen en stapt in 2007 over op de blog American Prospect. Daar bouwt hij een trouw publiek op, wat ervoor zorgt dat hij eigenlijk voor zijn komst bij de The Washington Post al een bekend gezicht is in het blogland.

De Post ontdekt de succesvolle schrijver en haalt hem in 2009 in huis. Dat was voor Klein niet direct een warm bad. De krant was bezig met een bezuinigingsronde en lang niet alle redacteuren zagen het nut in van online publicaties die naast tekst ook grafieken, foto’s en video’s bevatten. Daarnaast was hij jong; pas vijf jaar afgestudeerd.

Hij belandde in een hoekje te midden van de zakelijke redactie van de krant. Toch werd zijn ‘Wonkblog’ een succes. Het lukte Klein om op een begrijpelijke wijze ingewikkelde politieke en economische vraagstukken uit te leggen, waarbij een grafiek hier en daar niet mocht ontbreken.

Project X

Maar, Klein is dus weg bij de Post. Hij gaat iets nieuws starten in samenwerking met Vox Media. Wat het precies inhoudt is nog onbekend. New York Magazine weet enkel het volgende:

“Klein doet geheimzinnig over de inhoud van wat hij ‘Project X’ noemt. Wel suggereert hij dat breaking news-berichten op het nieuwe platform eenvoudig gekoppeld moeten worden aan lange achtergrondstukken - een beetje Wikipedia-achtig. Daarnaast wil hij dat lange artikelen met regelmaat kunnen worden geüpdatet. Zo schreef Wonkblog-redacteur Dylan Matthews - die met Klein meegaat naar Vox - een profiel over de baas van de Israëlische centrale bank. Inmiddels is de bankier gepromoveerd naar de Amerikaanse centrale bank en heeft Matthews het profiel aangepast.”

Ezra Klein is in feite een wonderkind, dat ook nog eens veel geluk heeft gehad. Niet iedereen krijgt de gelegenheid om nog voor zijn dertigste hoofdredacteur te worden van een nieuwe digitale publicatie. Tegelijkertijd wil hij de verwachtingen wel terugschroeven, want het wonderkind weet zelf ook niet of zijn ideeën werken:

“We bouwen een organisatie om problemen op te lossen. We hebben dus geen kant en klare formules. Ik denk dat we echt een paar coole ideeën hebben, maar ik heb geen idee of ze zullen werken.”

Journalisten worden merken

Klein is niet de enige die heeft besloten om voor zichzelf te beginnen. Technologieveteranen Walt Mossberg en Kara Swisher, die jarenlang onder de vlag van The Wall Street Journal publiceerden op de toonaangevende technologieblog AllThingsD, begonnen begin januari de nieuwe technologiesite Re/code. Onder meer om zelf meer controle over de content en redacteuren te hebben.

Ook Glenn Greenwald, bekend van de NSA-onthullingen, kondigde vorig jaar aan samen met eBay-oprichter Pierre Omidyar een nieuw journalistiek avontuur te beginnen. En Nate Silver, die vrij nauwkeurig de uitslagen van de Amerikaanse presidentsverkiezingen in 2012 wist te voorspellen, verliet vorig jaar The New York Times, omdat hij bij ESPN meer kan doen.

Ze volgen allemaal het voorbeeld van journalist en blogger Andrew Sullivan van The Daily Beast. Hij besloot zijn eigen journalistieke bedrijf op te richten rond zijn blog The Daily Dish. Bezoekers betalen twintig tot dertig dollar per jaar om zijn artikelen te lezen. De lezers komen niet voor de blog, maar voor de journalist, dacht Sullivan.

Startups niet altijd succesvol

Onlangs schreef onze Amerika-correspondent, Guus Valk, over deze trend. Hij noemt daarbij twee zaken: journalisten zijn het merk, maar hun startups zijn niet altijd succesvol:

“De tijd is voorbij dat Amerikaanse media kunnen teren op hun reputatie. Het zijn de journalisten die de blikvangers zijn, en hun naam is een merk op zich. Dat traditionele Amerikaanse media een probleem hebben met het behouden van hun grote namen, betekent nog niet dat deze startups ook per se succesvol worden.”

Andrew Sullivan beschrijft op zijn weblog dat de winstmarge voor The Daily Dish minimaal is. Vorig jaar haalde hij 900.000 dollar binnen, dit jaar loopt het aantal abonnees terug. “Als we nu vastlopen, zitten we in de problemen. Als je blijft vernieuwen, kun je overleven en zelfs opbloeien.”

Valk:

“Veel journalistieke startups ontstaan doordat grote bedrijven er nu geld in zien. Maar de marges zijn dun. Nog maar weinig online nieuwsorganisaties maken een goede winst. De succesvolste sites moeten het hebben van grote bezoekersaantallen, zoals Buzzfeed.com. Ezra Klein en Nate Silver hebben een trouwe, maar kleine aanhang. Hoe dan ook, met hun overstap laten ze zien dat ze de toekomst van hun vak niet bij de traditionele media zien.”

Lees het hele artikel van Benjamin Wallace bij de New York Magazine (5.024 woorden, ongeveer 23 minuten leestijd).