Het Chinese maanwagentje Yutu zit niet goed dicht en bevriest

Panorama rond deChang’e 3-lander op 20 december. Foto Don Davis

De Chinese maanwagen Yutu (Konijn van Jade) zal waarschijnlijk eeuwig blijven staan op het punt waar hij zich nu bevindt. Hij is aan het bevriezen omdat hij zich niet tijdig heeft kunnen beschermen tegen de lange maannacht. In het gebied waar Yutu staat, de ‘maanzee’ Mare Imbrium, is die nacht afgelopen weekeinde begonnen.

Tijdens een maannacht, die ruim veertien dagen duurt, daalt de temperatuur aan het maanoppervlak tot zo’n 180 graden onder nul. Om zijn computer en andere elektronische systemen hiertegen te beschermen, had Yutu zijn mast met camera’s, zijn schotelantenne en een van zijn twee zonnepanelen moeten inklappen. Vervolgens zou een verwarmingselement worden aangezet dat het inwendige warm houdt, door het verval van een stukje plutonium-238.

Volgens het Chinese staatspersbureau Xinhua News is er tijdens deze voorbereidingen iets fout gegaan. Daardoor zal de temperatuur in het inwendige van de wagen onder de veilige grens van minus 40 graden dalen. Mogelijk is het inklappen van het isolerende zonnepaneel door stofafzetting is geblokkeerd. Daardoor lekt de inwendige warmte te snel weg.

Yutu heeft zijn eerste slaapperiode, die van 26 december tot 12 januari duurde, wel probleemloos doorstaan. Sindsdien heeft hij ook weer een stukje gereden. De maanwagen staat nu op honderd meter van Change’e 3, het landingsvaartuig waarmee hij op 14 december op de maan werd gezet. Deze lander heeft zich vorige week wel in een veilige ‘nachtstand’ gebracht.

Change’e 3 is het eerste ruimtevaartuig dat sinds 1976 heelhuids op de maan is geland en de eerste Chinese landing op de maan. De lander zou een jaar in werking moeten blijven, terwijl de maanwagen het drie maanden zou moeten volhouden. Pas over een kleine twee weken zal helemaal duidelijk worden of hij de huidige maannacht heeft overleefd.