Verenigd Koninkrijk staat economisch aan het eind van het begin

Het gaat goed met het Verenigd Koninkrijk. Vorig jaar groeide de economie met 1,9 procent. Daarmee was 2013 het eerste jaar sinds het begin van de crisis (2007) waarin alle kwartalen groei vertoonden.

Volgens de onafhankelijke toezichthouder, het Office of Budget Responsibility, was die groei „evenwichtiger” dan in voorgaande jaren. „Dit is het einde van het begin, niet het begin van het einde”, parafraseerde minister van Handel Vince Cable gisteren Winston Churchill.

Het bruto binnenlands product steeg in het laatste kwartaal van vorig jaar met 0,7 procent ten opzichte van het kwartaal ervoor. In vergelijking met hetzelfde kwartaal in 2012 was sprake van 2,8 procent groei.

Vrijwel alle sectoren groeiden: de werkgeversorganisatie Confederation of British Industry liet eerder deze week weten dat de meeste bedrijven een productiegroei melden. Vorige week werd al bekend dat de werkloosheid is gedaald naar 7,1 procent (2,32 miljoen Britten).

In augustus kondigde de Bank of England aan dat zij zou overwegen de rente te verhogen als de werkloosheid onder 7 procent zou zakken. De centrale bank verwachtte toen dat dat pas in 2015 zou gebeuren, maar dat wordt dus waarschijnlijk eerder. De gouverneur van de bank, Mark Carney, zei tegen de BBC dat „er geen onmiddellijke noodzaak” is de rente nu al te verhogen.

Zorgelijk blijft wel dat de economische groei vooral in Londen en Zuidwest-Engeland plaatsheeft. De denktank Centre for Cities waarschuwde begin deze week dat de kloof tussen de hoofdstad (en omliggende gemeenten) en de rest van het Verenigd Koninkrijk groeit. Van de commerciële banen die werden gecreëerd, was viervijfde in Londen. Voor elke overheidsbaan die er in Londen bijkwam, gingen er in de rest van het land twee verloren.

Het gevolg is een enorme braindrain in steden als Bristol, Sheffield en Glasgow, schrijft de denktank. Tot dusver hebben overheidsinitiatieven om economische groei in de regio te bevorderen weinig succes, meldde eerder de Britse rekenkamer, het National Audit Office.

De gunstige cijfers laten bovendien zien dat de groei vooral wordt gedreven door de dienstensector, en dus afhankelijk is van de uitgaven van de consument. De groei was vorig jaar 2,8 procent (1,3 procent boven het niveau van 2008). Maar bouw en productie zitten nog ver – 11 procent – onder het peil van 2008. De bouw liet als enige sector in het vierde kwartaal krimp zien, ondanks allerlei overheidsprogramma’s om nieuwbouw te stimuleren.

Zowel de toezichthouder op de begroting als het Internationaal Monetair Fonds voorspelt dat de Britse economie dit jaar met 2,4 procent zal groeien.