Uitgekleed Heiploeg maakt doorstart

Garnalenverwerker Heiploeg in het Groningse Zoutkamp is ten onder gegaan aan miljoenenschulden en een miljoenenboete wegens verboden prijsafspraken. Foto Kees van de Veen

Toch een beetje goed nieuws voor de inwoners van Zoutkamp. Heiploeg – één van de grootste garnalenverwerkers van Europa én belangrijk werkgever van het Groningse dorp – blijft voorlopig nog bestaan.

Gisteren verklaarde de rechter Heiploeg failliet, maar het bedrijf kondigde ook meteen een doorstart aan. De garnalenverwerker gaat, in afgeslankte vorm, deel uitmaken van visserijbedrijf Parlevliet en Van der Plas uit het Zuid-Hollandse Valkenburg. Circa negentig mensen bij Heiploeg verliezen hun baan. Driehonderd plekken blijven behouden.

Het ging al geruime tijd slecht met Heiploeg. Het bedrijf had een schuld van circa 130 miljoen euro. Die bouwde het bedrijf op door veel overnames te doen met geleend geld. Overnames die naderhand, toen de inkomsten tegenvielen, een last bleken, in plaats van aanwinst. Want de markt voor garnalen, een relatief luxe product, zakte in. Vooral in Zuid-Europa was er minder vraag naar de roze beestjes, zegt directeur Hans Wielinga. „Verminderde koopkracht.” Het bedrijf schroefde zijn productie terug van vijf naar vier dagen. En leed intussen, naar eigen zeggen, „miljoenenverliezen”.

In 2012 ging het al bijna mis. Huisbankiers ABN Amro, Rabobank en Landsbanki werden, noodgedwongen, eigenaar van het bedrijf en gaven Heiploeg een kapitaalinjectie.

En toen moest de megaboete nog komen. Het garnalenbedrijf kreeg eind vorig jaar een boete van 27 miljoen euro, opgelegd door de Europese Commissie, wegens kartelvorming. Met twee Nederlandse bedrijven, Klaas Puul en Kok Seafood, en de Duitse garnalenhandelaar Stührk, maakte Heiploeg jarenlang verboden prijsafspraken. En daardoor, zo oordeelde de Europese Commissie, betaalde de Europese klant te veel voor zijn garnalen. Dat leek het einde van Heiploeg – de kapitaalinjectie van de banken zou met het betalen van de boete in één keer verdampen.

„We hadden het zonder die boete ook niet gered”, zegt directielid Wielinga. De boete was volgens hem de spreekwoordelijke druppel die de emmer deed overlopen. Heiploeg droeg een „zware jas”. Wielinga bedoelt: de organisatie was te groot, had té veel schulden, én was niet klaar voor veranderende (markt)omstandigheden.

Via een zogeheten pre pack-constructie maakt het bedrijf nu een doorstart. De rechter stelde bijna twee weken geleden stille bewindvoerders aan: twee curatoren van Dorhout Advocaten uit Groningen, die de doorstart moesten regelen. De deal is nu formeel rond; de laatste financiële details werden vanmorgen uitonderhandeld. Hoeveel visserijbedrijf Parlevliet en Van der Plas (wereldwijd 1.500 werknemers) voor het bedrijf betaalt, kan curator Pieter Lettinga niet zeggen. Dat is „een ingewikkelde rekensom”.

Het van oorsprong Katwijkse familiebedrijf Parlevliet en Van der Plas neemt ook alle buitenlandse activiteiten (met uitzondering van die in België) van Heiploeg over. Daar werken in totaal zo’n 3.000 mensen. Parlevliet en Van der Plas vist op diepe zee onder meer naar kabeljauw, schelvis en roodbaars.

Er is nu, in de woorden van Wielinga, sprake van „een nieuw en een oud Heiploeg”. De schulden blijven in ieder geval achter bij het oude Heiploeg. Het bedrag dat Parlevliet en Van der Plas betaalt zal naar de schuldeisers gaan. Maar de banken krijgen het grootste deel van hun geld daarmee niet terug, en ook de boete zal wel niet snel betaald worden. De Europese Commissie sluit zich aan bij de lange rij van schuldeisers.