De andere Affleck is een dwarskop

Casey Affleck in een illegaal vuistgevecht inOut of the Furnace

De eerste vraag aan Casey Affleck is een onschuldige: „Hoe gaat het?” Affleck (38) zucht. „We slaan ons erdoorheen.” De acteur klinkt alsof hij liever een langdurig ijsbad zou nemen dan praten over zijn nieuwste film Out of the Furnace. Zegt de man die zelf de meest intense vechtscènes opnam: „Het is vermoeiend.”

De film, die wel eens de comeback van „de andere Affleck” zou kunnen betekenen, heeft in de VS gemengde reacties gekregen als al te melodramatisch verhaal over de arbeidsklasse en de gewelddadige Amerikaanse cultuur. Maar het acteerwerk – onder meer van Affleck – wordt geprezen als knap en opwindend.

Casey Affleck is de jongere broer van acteur/regisseur Ben, die Oscars won en geen probleem lijkt te hebben met het sterrenbestaan. Over Casey is minder bekend: hij heeft een hekel aan publiciteit, geeft toe dwars te zijn en vindt dat zijn films voor zichzelf moeten spreken. „Ik ben niet goed in beroemd zijn”, zegt hij. „Het past me niet.”

Wat veel Amerikanen wel weten over deze Affleck: hij is intens. Verspilt geen tijd aan frivoliteiten en aan wat achter hem ligt, zoals Out of the Furnace. „Ik bekijk mijn films niet”, zegt hij. „Ik kijk niet graag naar mezelf.”

Zijn karakter Rodney is een getraumatiseerde Irakveteraan die terugkeert naar de grauwe plaats Braddock in Pennsylvania. Zijn vader en broer werken in de metaalfabriek en jagen op herten, Rodney wil zich waarmaken in het criminele vechtcircuit. Casey Affleck, enthousiast: „Ik las het scenario en dacht: echt? Ik? Het is geschreven voor iemand die hard en taai is. Niet wat ik gewend was. Ik ben niet zo fysiek. Maar dit was mooi. Gelukkig had ik stuntmannen die me hielpen.” Hij aarzelt, zegt dan: „Ik zag er niet slecht uit, toch?”

De scènes tussen Bale en Affleck staan bol van spanning: de twee laten zien hoe diep de liefde én het onbegrip tussen broers kunnen gaan. Een vraag over zijn inspiratiebronnen, als een van twee broers in het echte leven, wimpelt hij geërgerd weg. „Ik gebruik mijn eigen ervaringen niet. Ik bestudeer het script, praat met de regisseur, en speel mijn rol.”

Toch is de schaduw van zijn bekende broer onontkoombaar. „Casey Affleck zou beroemder moeten zijn”, luidde de kop boven een recent tijdschriftprofiel. Affleck is immers een zeer getalenteerd acteur, die een Oscarnominatie kreeg voor The Assassination of Jesse James by the Coward Robert Ford (2007). Maar hij leek lange tijd bewust in de schaduw te blijven. Met bijrollen in Ocean Eleven-films of in de films van grote broer Ben, zoals Good Will Hunting en Gone Baby Gone. Als buddy van Matt Damon, die het ook lukt om ontspannen wereldberoemd te zijn. En als zwager en beste vriend van Joaquin Phoenix, een acteur die al even moeizaam omgaat met de roem, maar recentelijk furore maakte met The Master en Her.

Casey werd geboren in 1975 in Falmouth, Massachusetts. Al tijdens zijn middenklassejeugd begon hij te acteren op het toneel. Zijn filmdebuut was To Die For, waar hij Phoenix ontmoette. Die stelde Casey voor aan zijn zus Summer, de vrouw met wie hij zou trouwen.

Scott Cooper, de regisseur van Out of the Furnace, noemt hem „zonder twijfel een van de beste acteurs van zijn generatie”. Maar Affleck staat, zo schrijft The New York Times, „altijd op het punt om door het grote publiek te worden ontdekt”. Aanvankelijk maakte hij minder slimme keuzes, daarna had hij vaak pech grote rollen te krijgen in minder geslaagde films van Gus Van Sant of Steve Buscemi. Ook verloor hij kostbare jaren door samen met Joaquin Phoenix I’m Still Here te maken, een nepdocumentaire over roem en popcultuur. Phoenix nam daarin zogenaamd afscheid van film om rapper te worden en volstrekt uit de rails te lopen. De lol ervan ontging zowel pers als publiek, Casey Affleck verdween uit zicht. Een koppige en rare keuze, noemde grote broer Ben de onbegrepen grap.

Casey Affleck wil het er niet meer over hebben; hij weidt liever uit over het leed van oorlogsveteranen en „de 99 procent” die het moeilijk heeft in Amerika. Out of the Furnace wilde hij maken, zegt Affleck, om de onderliggende thema’s van klassestrijd en de gevolgen van oorlog. „Iedereen roept dat we onze soldaten steunen. Maar ze vechten voor ons, sneuvelen voor ons, komen gebroken terug, en we doen absoluut niet wat we zouden moeten doen.”

Dat Affleck zo opging in zijn rol van veteraan Rodney, dankt hij aan Christian Bale, die hem inspireerde met klein, intens acteerwerk. „Ik zag opeens in dat ik gedesillusioneerd was”, zegt Affleck. „Door Christian besefte ik weer dat ik dat altijd heb gewild: gewoon echt acteren.”

Of hij daartoe de kans krijgt in zijn volgende project, Christopher Nolans ruimtevaartactiefilm Interstellar? Eindelijk lacht Casey Affleck. „We doen ons best.”