Waarom er zonder Pete Seeger geen Bob Dylan was geweest

Pete Seeger in 2009, tijdens een concert ter ere van zijn negentigste verjaardag. Foto AFP / Timothy A. Clary

Hij zong over Hitler en over kernenergie, over de Spaanse burgeroorlog en over rassenongelijkheid. Pete Seeger, die gisteren op 94-jarige leeftijd overleed, was een scherp criticus van de Amerikaanse samenleving, aartsvader van de folk, én één van de ontdekkers van Bob Dylan. Lees hier waarom er geen Dylan was geweest zonder Seeger en hoe hij anderen inspireerde.

Seeger geloofde dat muziek de maatschappij kon veranderen. Hij zong over Vietnam en het communisme. Met zijn folkband The Almanac Singers wisselde hij vakbondsliederen af met steunbetuigingen aan de oorlogsinspanningen van president Roosevelt. Zijn politiek activisme bezorgde hem een plaats op de zwarte lijst onder communistenjager Joseph McCarthy. In 2011 leidde Seeger nog, vergezeld door zijn gitaar, de Occupybeweging in New York - hij was toen 91. Tegen persbureau AP zei hij daarna:

“Pas op voor grote leiders. Ik hoop dat er veel, heel veel kleine leiders zijn.”

Seeger oogstte veel bewondering en respect:

Twitter avatar tmorello Tom Morello RIP Pete Seeger. Absolutely the best that humans can aspire to be. A courageous, kind, fearless soul. At his 90th: http://t.co/Gqh5fsfOrm”
Twitter avatar MMFlint Michael Moore Pete Seeger. What can I say. He said it and sang it and lived it all. Our paths crossed many times, and I am the better for it. RIP
Twitter avatar LeoBlokhuis Leo Blokhuis RIP Pete Seeger (94) http://t.co/GtNSQhbSs9 hier zo’n mooi lied van hem: http://t.co/aCHduQzMNw

Elektrische-gitaren-hakbijl-incident

Seeger, ook lid van het kwartet The Weavers, was een van de eerste muzikanten die Bob Dylan aanmoedigde. Hij overtuigde platenbaas John Hammon ervan de eerste LP van Dylan te produceren en hem uit te nodigen op het Newport Folk Festival. Een beroemd gerucht over dat festival in 1965 is dat Seeger zo boos werd over het eerste gebruik van elektrische gitaren door Dylan, waarvan hij het geluid veel te hard vond, dat hij probeerde de elektriciteitskabels door te hakken met een bijl. Later zei hij daarover:

“Ik verstond de tekst niet. En ik wilde de woorden horen. Het was een fantastisch nummer, Maggie’s Farm, en het geluid werd vervormd. Ik rende naar de man die achter de knoppen zat, en zei: ‘Fix het geluid zodat je de tekst kunt horen.’ Hij schreeuwde terug: ‘Dit is hoe ze het willen.’ Ik zei: ‘Damn it, als ik een bijl zou hebben, zou ik de kabels nu doorhakken!’ Maar ik zat fout. Ik was de MC, ik had het deel van het publiek dat Bob uitjoelde, kunnen zeggen dat ze Howlin’ Wolf een dag eerder niet uitjoelden. En hij speelde ook elektrisch! Terwijl ik Dylan nog steeds liever akoestisch hoor spelen, zijn sommige van zijn elektrische songs hartstikke goed. Elektrische muziek is de volkstaal van de tweede helft van de twintigste eeuw, om mijn vader te citeren.”

Hier komt Seeger terug op het incident en zijn visie op elektrische muziek:

Bob Dylan op het Newport Folk Festival:
http://www.youtube.com/watch?v=S1TKUk9nXjk

Ye Playboys and Playgirls, 1964
http://www.youtube.com/watch?v=dFbnzs-S4Ho

‘Purist met een visie voor de toekomst’

En Seeger inspireerde meer jongere zangers, schrijft onze muziekredacteur Jan Vollaard vandaag in een profiel in NRC Handelsblad:

“Tot op hoge leeftijd bleef Seeger de leermeester van jonge folkies en singer-songwriters, die hij voorhield dat ze in de geest van zijn oude metgezel Woody Guthrie moesten handelen. Folksongs zijn niet uitsluitend entertainment, vond Seeger, die uit The Weavers stapte toen de anderen toestemden in het gebruik van hun muziek in sigarettenreclame. Hij was een purist met een visie voor de toekomst.”

Luister naar Pete Seeger - We Shall Overcome op Spotify

Bruce Springsteen maakte het album We Shall Overcome: The Seeger Sessions, geïnspireerd op het werk van Seeger.

Pete Seeger en Bruce Springsteen in 2009. AFP / Mandel Ngan