‘SuperZiggo’ vereist nieuwe regels

Illustratie Roland Blokhuizen

Al decennialang zijn Nederlandse kabelmaatschappijen aan het fuseren. Een reeks overnames zou uiteindelijk één groot netwerk maken van het versnipperde kabellandschap – de centrale antenne inrichting werd ooit per gemeente geregeld.

Nu is de laatste overname in Nederland bijna een feit. Kabelaar Ziggo wordt opgeslokt door het Amerikaanse netwerkbedrijf Liberty Global (LGI). Dat is het moederbedrijf van UPC. Het merk UPC gaat verdwijnen: Ziggo wordt SuperZiggo, een landelijke kabelmaatschappij met een waarde van circa 10 miljard euro.

LGI kwam met een vriendschappelijk bod van 34,35 euro, met goedkeuring van de Ziggo-top. Die wordt er dankzij de deal miljoenen euro’s rijker op. Als tenminste andere aandeelhouders (zoals Blackrock, Norges Bank en Capital) en de mededingingsautoriteiten akkoord gaan.

De Vereniging van Effectenbezitters was niet erg onder de indruk van het bod van LGI. Er is volgens de VEB te weinig rekening gehouden met de samenwerkingsvoordelen, kostenbesparingen die geschat worden op 160 miljoen euro er jaar op een jaaromzet van 2,5 miljard. Want het is goedkoper om voor veel klanten een helpdesk te runnen, te adverteren of modems en tv-licenties te kopen. De prijs wordt voor eenderde cash betaald en voor de rest in aandelen LGI – risicovoller dan harde euro’s. Met zo’n constructie namen de Amerikanen vorig jaar ook het Britse Virgin Media over.

LGI’s recente overnamereeks doet denken aan de expansiedrift die UPC rondom de millenniumwisseling noodlottig werd: de provider ging destijds failliet door te grote aankopen en te veel schuld. LGI heeft nu 44 miljard dollar schuld met een schuldratio van 5. Veilig genoeg, in de ogen van Ziggo, dat zelf een schuldratio van 3,5 heeft.

Voor de klanten van UPC en Ziggo verandert er vooralsnog weinig. De afstemming van technologie (bijvoorbeeld het type modem of settopbox) kan nog jaren duren. Wel zouden Ziggo en UPC hun wifi-hotspots al dit jaar kunnen combineren: zo’n landelijk dekkend draadloos netwerk is makkelijker te realiseren en past bij de ambities van de kabelaars om ook ‘mobiel’ aan te bieden.

Eén waarschuwing vooraf: het is de bedoeling om de klantenadministraties samen te voegen in een nieuw systeem. Zulke softwareaanpassingen is vragen om problemen, weten de kabelaars uit eigen ervaring. „Maar we gaan het nu goed doen”, bezweert de Ziggo- en LGI-top.

Voor het personeel van UPC en Ziggo is dit de zoveelste fusie – sommige medewerkers hebben er al drie of vier meegemaakt. Weer een andere sticker op de auto van de reparateur, weer een ander logo op de factuur.

Voor sleutelposities in het bedrijf worden kandidaten van zowel Ziggo als UPC getest. Het aantal werknemers (nu samen 4.200) zal dalen – mogelijk met 10 procent. Dat gaat gepaard met gedwongen ontslagen, maar het management denkt dat er uiteindelijk ruimte is voor extra personeel. Dat gebeurde ook bij Ziggo, toen dat in 2008 van start ging als optelsom van drie kabelmaatschappijen.

Het wordt spannend welke eisen de mededingingsautoriteiten zullen. Biedt een duopolie van Ziggo (kabel) en KPN (glasvezel en koper) genoeg keuze? Volgens onderzoeksbureau Telecompaper zal de nieuwe kabelcombinatie „duidelijk de grootste speler” zijn. Tot nu toe hoefden kabelaars hun netwerken niet open te stellen voor andere aanbieders, al zagen politici en concurrenten dat graag anders. Maar KPN moet wel toegang bieden aan andere partijen, zonder de eigen providers voor te trekken. En dat terwijl KPN een minder groot aandeel op de breedbandmarkt heeft.

Achter de schermen is het getouwtrek om nieuwe regels al begonnen. Als de Autoriteit Consument en Markt (ACM) rekening houdt met de komende technologische ontwikkelingen, zou bij regulering de internettoegang centraal moeten staan. Telefonie en tv worden minder relevant door de digitalisering van het media-aanbod. Losse diensten vergelijken heeft weinig zin in een tijd dat de meeste mensen een ‘triple-play’-pakket afnemen.

De kabelaars vinden dat ze allang concurrentie toestaan: Google, Apple en Amazon die via de internetverbinding digitale media aanbieden. Of neem Netflix, net op de Nederlandse markt gekomen met minder recente seizoenen van tv-series. Het is oude wijn in nieuwe zakken. Maar die verkoopt vooralsnog beter dan het actuele aanbod van Ziggo’s dure joint venture met betaalzender HBO.