Kijk uit, hier komt SuperZiggo

Al decennia lang zijn Nederlandse kabelmaatschappijen aan het fuseren. Een lange reeks overnames die van het versnipperde kabellandschap (de centrale antenne inrichting werd ooit per gemeente geregeld) uiteindelijk één groot, geprivatiseerd netwerk zou creëren.

Nu is de laatste grote overname in Nederland bijna een feit. Kabelmaatschappij Ziggo wordt opgeslokt door het Amerikaanse netwerkbedrijf Liberty Global (LGI). Dat is het moederbedrijf van kabelnetwerk UPC, de nummer twee. Zo ontstaat een landelijk dekkende kabelmaatschappij met 7 miljoen klanten en toegang tot 90 procent van de Nederlandse huishoudens. Het merk UPC verdwijnt: Ziggo wordt dus ‘SuperZiggo’.

Gisterochtend, vijf minuten voordat de Amsterdamse beurs opende, kwam het nieuws naar buiten. Het is geen verrassende wending. LGI had een meerderheidsbelang in Ziggo en er werd al maanden onderhandeld tussen beide partijen.

Door het bod van LGI wordt de waarde van Ziggo geschat op 10 miljard euro. Het is een vriendschappelijk bod, met goedkeuring van de Ziggo-top. Die wordt er dankzij deze deal miljoenen euro’s rijker op. Als tenminste de resterende aandeelhouders (met name een paar grote investeringsmaatschappijen) en de mededingingsautoriteiten akkoord gaan.

Met fusies kun je kosten besparen – tot 160 miljoen per jaar op een omzet van 2,5 miljard in het geval van Ziggo. Het is goedkoper om voor veel klanten een helpdesk te runnen, te adverteren of modems en tv-licenties te kopen. Dat is het spel dat LGI speelt.

Voor LGI is Ziggo de zoveelste aankoop in een rij overnames. Het bedrijf kocht vorig jaar ook het Britse Virgin Media en probeerde ook uit te breiden op de Duitse markt. LGI is op papier een Amerikaanse bedrijf, maar richt zich volledig op de Europese kabelmarkt, die nog lekker versnipperd is.

Er wordt overigens gespeculeerd over nog een overname: Vodafone die LGI koopt. Vodafone wil graag ook tv en breedband internet aanbieden. De Britse multinational verkocht zijn aandeel in het Amerikaanse Verizon en gaat een deel investeren in de Europese markt.

Wat gaat er veranderen?

Voor UPC- en Ziggo-klanten verandert er vooralsnog weinig. De afstemming van technologie (bijvoorbeeld het type modem of settop box) kan nog jaren duren. Wel zouden Ziggo en UPC al hun wifi hotspots al dit jaar kunnen combineren: zo’n landelijk dekkend draadloos netwerk past bij de ambities van de kabelaars om ook ‘mobiel’ aan te bieden.

Eén waarschuwing vooraf: het is de bedoeling om de klantenadministraties samen te voegen in nieuw systeem. Zulke softwareaanpassingen is vragen om problemen, weten de kabelaars uit eigen ervaring. „Maar we gaan het nu goed doen”, bezweert de Ziggo- en LGI-top.

Voor het personeel van UPC en Ziggo is dit de zoveelste fusie – sommige medewerkers hebben er al drie of vier meegemaakt. Weer een andere sticker op de auto van de reparateur, weer een ander logo op de maandelijkse rekening.

Voor sleutelposities in het bedrijf worden kandidaten van zowel Ziggo als UPC getest. Het aantal personeelsleden (nu samen 4.200) zal dalen – mogelijk met 10 procent. Dat gaat gepaard met gedwongen ontslagen, maar het management denkt dat er uiteindelijk ruimte is voor extra personeel. Dat gebeurde ook bij Ziggo, toen dat in 2008 van start ging als optelsom van drie kabelmaatschappijen.

Het wordt spannend welke eisen de mededingingsautoriteiten gaan stellen. Er is straks een duopolie van SuperZiggo versus KPN. Biedt dat wel genoeg keuze? Tot nu toe hoefden kabelaars hun infrastructuur niet open te stellen voor andere aanbieders, al zagen politici en concurrenten dat graag anders. Maar KPN moet wél toegang bieden aan andere partijen, zonder de eigen providers voor te trekken. En dat terwijl KPN – qua aansluitingen – niet langer marktleider op de breedbandmarkt zal zijn. Het getouwtrek om nieuwe regels is al begonnen.

De kabelaars vinden dat ze wel concurrentie toestaan: bedrijven als Google, Apple en Amazon die via de internetverbinding (‘over the top’) digitale media aanbieden. Neem Netflix, sinds kort in Nederland beschikbaar met een abonnement op vooral minder recente films en tv-series. Het is oude wijn in nieuwe zakken, maar die verkoopt vooralsnog beter dan het actuele aanbod van Ziggo’s joint venture met betaalzender HBO.