Chinese veterane vult het machtsvacuüm

Li Na in actie in de finale tegen Dominika Cibulkova. Door haar overwinning is ze de eerste Chinese tennismultimiljonair. Foto Reuters

Vooraf was Serena Williams als nummer één van de wereld de favoriet op de Australian Open. Titelverdedigster Viktoria Azarenka en Maria Sjarapova golden als outsiders. Met de winst van Li Na hadden weinigen rekening gehouden. De 31-jarige Chinese vulde op overtuigende wijze het machtvacuüm op het eerste grandslamtoernooi van 2014. „Eindelijk heb ik de titel”, verzuchtte de tennisster na haar zege op de Slowaakse Dominika Cibulkova (7-6 en 6-0).

Li Na bewijst dat ervaring steeds meer een factor bij het vrouwentennis wordt. Drie jaar geleden, op haar 29ste, won ze in Parijs haar eerste grandslamtitel. De Chinese leek een eendagsvlieg te worden, maar ze vond de afgelopen jaren daadwerkelijk aansluiting bij de wereldtop. Als nummer vier van de wereld maakte ze haar land de afgelopen weken weer even tennisgek. „Ik wil mijn agent bedanken. Hij heeft me rijk gemaakt!”, riep Li Na lachend. Op haar rug droeg ze het symbool van ‘Mercedes’.

Li Na is na Serena Williams de tweede vrouw van boven de dertig die sinds Martina Navratilova in 1990 een grandslamtoernooi wint. De tijd dat tienersterretjes uit het niets op de grote podia schitteren, lijkt voorbij. In het voorbije decennia stokten de carrières van Martina Hingis, Kim Clijsters, Justine Henin, Dinara Safina en Marion Bartoli al op jonge leeftijd. Ook de Nederlandse Michaëlla Krajicek lijkt op haar 25ste al afgeschreven voor de top. Te jong gepiekt. Opgebrand.

Hingis werd in 1997 op haar zeventiende de jongste nummer één uit de geschiedenis van het vrouwentennis. Ze nam de macht over van Steffi Graf en Monica Seles. Met verschillende onderbrekingen wist Hingis de koppositie van de wereldranglijst 209 weken vast te houden. Hingis won haar laatste hoofdprijs in 2002. Het lijkt een eeuwigheid geleden. Hingis is twee jaar ouder dan Li Na. Tussen de Zwitserse en Serena Williams bedraagt het verschil slechts twaalf maanden.

Sjarapova leek de nieuwe koningin van het vrouwentennis te worden toen ze in augustus 2005 als tiener nummer één van de wereld werd. Een hardnekkige schouderblessure wierp haar ver terug. Ze heeft weer iets van haar glans terug, maar staat de laatste jaren in de schaduw van Serena Williams. Zoals het afgelopen jaar alle vrouwen, inclusief Li Na, moesten toezien hoe de Amerikaanse de WTA-tour dicteerde. Williams ging in de achtste finales verrassend ten onder tegen Ana Ivanovic. Ook al zo’n speelster die het beste achter zich lijkt te hebben.

Li Na sloeg zich bijna geruisloos door het toernooi en begon als favoriete aan de finale tegen de zenuwachtige Cibulkova. De tennisster maakte voor een miljoenenpubliek de status van een grote Chinese ster waar. Qua populariteit kan ze zich meten met basketballer Yao Ming en hordenloper Liu Xiang. Echt groot zal tennis in China echter niet worden. Het land met ruim 1,3 miljard inwoners beschikt over slechts enkele tientallen tennisclubs. Meisjes badmintonnen, tafeltennissen of volleyballen liever.

Na Li is een pionier van het Chinese tennis. Ze gold van jongs af aan als een belofte, maar werd teruggeworpen door een enkelblessure. Ze onderbrak haar carrière om journalistiek te studeren. Ze keerde terug onder het strenge regime van de Chinese bond, die in ruil voor haar begeleiding aanvankelijk 65 procent van haar inkomsten opeiste.

In 2008 liet de Chinese bond haar ‘wegvliegen’ – een beslissing die zorgde voor gezichtsverlies voor de bond. Maar het werkte bevrijdend voor Li Na. Ze hoefde nog maar 12 procent van haar prijzengeld af te staan. Ze was al de eerste Chinese die een grandslamtoernooi won en de topvijf van de wereld haalde. Li Na is zeer gewild bij de sponsors van het internationale tennis. Met haar winst in Melbourne wordt zij ook de eerste multimiljonair van het Chinese tennis.