Duikelaar, zeurpiet én geniale ster van Liverpool

Hij is briljant én onhandelbaar. Luis Suárez, de Uruguayaanse aanvaller van Liverpool.

Briljant, want dit seizoen scoorde hij in zeventien duels al 22 keer, en hij gaf twaalf assists. Daarmee is hij met afstand topscorer van de Engelse Premier League. Hij is de beste speler van de competitie, zeggen bewonderaars én critici. Hij is nooit geblesseerd, en wil altijd spelen.

Maar Suárez is ook onhandelbaar. Hij heeft de reputatie van een ‘duikelaar’, hij valt al bij een klein tikje. Scheidsrechters willen hem daardoor geen strafschoppen meer geven. Hij werd in anderhalf jaar tijd in totaal ook achttien wedstrijden geschorst, voor een mogelijk racistisch incident en voor het bijten van Chelsea-verdediger Branislav Ivanovic. De supporters van Aston Villa zongen in de competitiewedstrijd afgelopen zaterdag Luis Suárez, we know what you are – een racist, bedoelen ze. In zijn periode in de eredivisie beet hij ook al eens een tegenstander, Otman Bakkal van PSV.

Luis Alberto Suárez Díaz (gisteren werd hij 27) is dit seizoen een van de meest besproken voetballers in Engeland. Vandaag speelt hij met Liverpool in de vierde ronde van de FA Cup tegen Bournemouth. En dinsdag volgt alweer het competitieduel tegen Everton.

Drukke dagen voor Suárez. Maar dan is hij in zijn element. Want vóór alles is hij een enorme liefhebber, zegt technisch manager Henk Veldmate van FC Groningen, waar Suárez in 2006 als een verlegen negentienjarig jochie opdook.

Samen met algemeen directeur Hans Nijland was Veldmate dat jaar in Uruguay om spits Elías Figueroa te bekijken – maar ze kwamen terug met Suárez. Figueroa speelt nu in de Chileense competitie, Suárez behoort tot de beste voetballers ter wereld.

Hij heeft geen nachtleven

In de wedstrijd die Veldmate bekeek, passeerde de toen achttienjarige Suárez drie man. „Dan denk je: dat is toeval. Maar hij deed het nog eens, en weer. Toen we hem spraken, maakte hij een heel volwassen indruk. Hij toonde veel zelfvertrouwen, zonder arrogant te zijn.” Ook al was zijn spel technisch nog niet volmaakt, Veldmate viel meteen voor Suárez’ winnaarsmentaliteit. „En ja, die mentaliteit verklaart ook zijn negatieve uitspattingen. Dat heeft hij bij ons ook laten zien, zij het wat minder extreem.”

Liverpoolwatcher James Pearce van de lokale krant Liverpool Echo ziet een opvallend verschil tussen de winnaar Suárez binnen de lijnen en de verlegen familieman erbuiten. „Hij heeft geen nachtleven, woont in een rustige buitenwijk. Laatst werd hij een keer gespot in het centrum van Liverpool, wat zelden voorkomt. Was-ie in een budgetsupermarkt Kerstinkopen aan het doen voor zijn familie, zijn winkelwagentje vol met Corona-biertjes.” Af en toe spreekt Suárez af met enkele bevriende spelers van Liverpool, Manchester United en Manchester City, allen Zuid-Amerikanen.

Ook al volgt Pearce zijn club op de voet, hij heeft Suárez in drie jaar tijd pas twee keer persoonlijk gesproken. „Hij vindt dat hij te hard wordt aangepakt door de schrijvende pers. Daarom doet hij alleen tv-interviewtjes na afloop van de wedstrijd.”

Die slechte relatie met de pers was er mede de oorzaak van dat hij afgelopen zomer koste wat kost weg wilde uit Liverpool. Arsenal bood het gevraagde bedrag, bijna 50 miljoen euro, maar de club hield hem aan zijn contract. Zijn coach, de Noord-Ier Brendan Rodgers, liet Suárez voor straf apart van de groep trainen. Pas nadat hij de rest van de spelersgroep zijn excuses had aangeboden, mocht hij terugkeren.

Grauwe stad krijgt kleur

De eerste vijf wedstrijden van het seizoen was hij nog geschorst, maar daarna was hij onnavolgbaar. Supporters van Liverpool hebben hem dankzij zijn fenomenale prestaties allang weer vergeven. De gezichten van taxichauffeurs en serveersters in de grauwe havenstad krijgen kleur als het gesprek op Suárez komt.

Sommigen noemen Suárez de beste speler die ooit de clubkleuren van Liverpool heeft gedragen. Zijn meest opzienbarende wedstrijd was begin december thuis tegen Norwich City, de club van Leroy Fer en Ricky van Wolfswinkel. Suárez scoorde vier keer, elke treffer op een andere manier. „Het was een prestatie die de fans in geen decennia hadden gezien op Anfield”, zegt Pearce. Zelfs de Norwichfans applaudisseerden.

Suárez is vooral geliefd vanwege zijn werklust, zegt zijn Braziliaanse medespeler Lucas. „We zijn gewend aan spitsen die er niet van houden om veel te vechten, maar Luis is het soort speler dat vecht en dat elke bal wil winnen.”

Voorheen, zegt Pearce, protesteerde Suárez altijd fel tegen beslissingen van de scheidsrechter. „Dat doet hij niet meer. Zijn vrouw heeft tegen hem gezegd dat zij en de kinderen niet meer naar het stadion zouden komen als hij zich zo bleef gedragen. Dat dreigement heeft hij wel serieus genomen.”

Een groepje Ierse veertigers zit na de wedstrijd tegen Aston Villa in de kroeg The Albert, naast het stadion. „Ik vind hem een mini-Maradona bij de verkeerde club”, zegt Kieran Brennan. „Hij is groter dan Liverpool ooit zou kunnen zijn. Volgend seizoen speelt hij zeker bij Real Madrid of Barcelona.”

Maar vlak voor Kerst verlengde Suárez plotseling zijn contract, tot 2018. Journalist Pearce: „Niet dat hij zo lang zal blijven, maar dit beschermt Liverpools investering. Zijn afkoopsom zal minimaal 80 miljoen euro bedragen. Want wees eerlijk: wie moet hem in hemelsnaam vervangen?”