De moedige Marswagen is jarig

foto afp

Robotwagentje Opportunity is jarig. Hij woont dit weekend precies tien jaar op Mars. In 2004 landde hij daar samen met zijn tweelingbroer Spirit, elk op een ander deel van de planeet.

De wetenschappers op aarde zijn trots op Opportunity. Ze dachten in het begin dat hij het maar drie maanden zou volhouden. Dat de stofstormen op Mars Opportunity’s zonnecellen al snel zouden bedelven. Want daar leeft Opportunity op, op zonne-energie. Maar nee hoor, Opportunity beklimt nog steeds steile bergen en rijdt door diepe kraters en valleien. Op zijn gemak, met een snelheid van ruim dertig meter per uur. Ondertussen stuurt hij foto’s naar de aarde, en onderzoekt hij de samenstelling van gesteentes.

Zijn broer Spirit is hij nooit tegengekomen. Dat zal ook nooit meer gebeuren, want Spirit was niet opgewassen tegen het ruige leven op Mars. In 2006 ging een van zijn voorste wieltjes kapot. Spirit moest met horten en stoten achteruit gaan rijden, zo kon hij zijn kapotte pootje meeslepen. Drie jaar later kwam hij vast te zitten in een zandduin. Het werd hem fataal. Gelukkig was Opportunity niet lang alleen op Mars. In 2012 landde een nieuw karretje: de Curiosity.

Soms is het mooi weer op Mars. Als Opportunity de kans krijgt, staat hij dagenlang lekker te zonnen op een helling. Zo kan hij even aansterken. Ook doet hij spannende ontdekkingen. Hij heeft bijvoorbeeld geultjes gevonden die volgens veel wetenschappers bewijzen dat er ooit stromend en langdurig stilstaand water is geweest op Mars.

Afgelopen april gebeurde er iets vervelends. De zon schoof precies tussen Mars en de aarde. Hierdoor kon Opportunity geen contact meer maken met zijn bestuurders van de NASA, en raakte het oude karretje helemaal in de war. Hij zette zichzelf in paniek uit. Gelukkig kwam alles een paar weken later weer goed.