Sluipmoordenaar aspirine

Jaarlijks duizend extra griepdoden in Noord-Amerika. Dat is het resultaat van het massaal slikken van koortsonderdrukkende middelen bij griep, stellen Canadese onderzoekers van de McMaster University. Koorts is een belangrijk natuurlijk mechanisme om infecties in toom te houden. Bij hogere temperaturen verloopt de vermenigvuldiging van virussen (en bacteriën) minder efficiënt, terwijl de immunologische afweer tegen deze infecties dan juist effectiever wordt. Dempen van de koorts leidt ertoe dat mensen meer virusdeeltjes uitscheiden en dat alleen al vergroot de kans dat ze anderen aansteken.

Dat schrijven de onderzoekers deze week in het wetenschappelijke blad Proceedings of the Royal Society B. Op basis van de bestaande literatuur rekenden ze door wat het effect is van het slikken van ibuprofen, paracetamol of aspirine op de epidemiologie van griep. Door daarbij zo conservatief mogelijk aannames te doen, kwamen de onderzoekers uit op een ‘ruwe ondergrens’ van 5 procent extra griepgevallen en -doden bij een gewone seizoensgriep. In werkelijkheid zal het effect nog veel groter zijn, denken zij.

Met koortsonderdrukkers scheiden mensen niet alleen meer maar ook langer virusdeeltjes uit. En mensen die zich door deze middelen weer wat beter voelen, zullen eerder geneigd zijn weer aan het werk te gaan of naar school te gaan, waardoor zij onbewust bijdragen aan de verdere verspreiding van de griepepidemie.

Het effect van koortsverlagers bij een grieppandemie (een wereldwijde epidemie) is volgens de berekeningen relatief lager, geschat op 1 procent, omdat het hier gaat om uiterst besmettelijke virusstammen, die zich ook zonder koortsonderdrukking snel verspreiden. Niettemin is de impact ervan waarschijnlijk significant, schrijven de Canadezen. Tijdens de Spaanse griep van 1918 kregen veel mensen aspirine, maar dat kan uiteindelijk verantwoordelijk geweest zijn voor een niet te verwaarlozen aandeel in het wereldwijde aantal doden (dat geschat wordt op 50 tot 100 miljoen).

Mensen die griep krijgen, kunnen beter gewoon in bed uitzieken, luidt het advies van de onderzoekers.