Dankzij Li Na wordt tennis ook in China serieuze zaak

Foto AFP

De grootste fan van de Chinese tennisster Li Na is misschien wel de financieel directeur van de Australian Open. Al aan het begin van het toernooi hoopte David Roberts dat Li zich voor de finale zou plaatsen. „Dat zou heel goed zijn voor de zaken”, zei hij.

Azië – en China in het bijzonder – is van steeds groter belang voor de Australian Open. De tennissport is er in opkomst, en de commerciële mogelijkheden enorm. „Ook al is de Chinese middenklasse nog relatief klein, het zijn nog steeds miljoenen mensen. Wij willen heel graag dat die zich gaan interesseren voor de Australian Open”, zegt Roberts.

Li Na is een belangrijke troef van Roberts. Zoals hij al hoopte, staat de Chinese tennisster zaterdag inderdaad in de finale. Vanochtend versloeg ze de jonge Canadese Eugenie Bouchard in twee sets: 6-2 en 6-3. Li was duidelijk de betere: in de eerste set stond ze na slechts 14 minuten al op een 5-0 voorsprong. Na de eerdere uitschakeling van titelkandidaten Serena Williams en Viktoria Azarenka geldt de Chinese als de grote favoriet voor de eindzege. In de finale treft ze Dominika Cibulkova uit Slowakije. Cibulkova bereikte haar eerste grandslamfinale met een verrassend gemakkelijke zege van 6-1 en 6-2 op de Poolse Agnieszka Radwanska.

In China, het land van pingpong en badminton, is tennis een kleine sport. Li Na, ’s lands grootste ster, kon er tot voor kort zelfs ongemerkt over straat. Maar dat verandert snel. „De staatstelevisie CCTV heeft haar nu al voor de tweede keer uitgeroepen tot sportvrouw van het jaar”, vertelt de Chinese journalist Sun Jiahui op de perstribune van de Rod Laver Arena. „Daardoor wordt ze steeds bekender.” Op Weibo – de Chinese variant van Twitter – is Li Na trending topic als ze in Melbourne op de baan staat.

Tien jaar geleden besloot de Australische tennisbond, de organisator van de Australian Open, zich meer te richten op Azië. Dat was om commerciële redenen, zegt financieel directeur Roberts. „Wij zagen veel kansen in de regio.” Maar ook de Australische sponsoren van het toernooi waren direct voor de plannen te porren. Roberts zegt dat ANZ, een Australische bank, daar een goed voorbeeld van is. „ANZ wil flink groeien in Azië. Met ons toernooi kunnen zij naamsbekendheid genereren bij tv-kijkers.” Langs de banen van Melbourne Park staan dit jaar Mandarijnse teksten op reclameborden van de bank.

Tennis Australia ging in Azië de boer op. Om kinderen voor de sport te winnen, worden ballenjongens en -meisjes overgevlogen uit China en Zuid-Korea. De bond organiseert ook toernooien in China en op de Filippijnen, waarvan de winnaar een ticket krijgt voor de eerste ronde van de grandslam. Australische coaches geven geregeld les in Shanghai en Beijing.

De Azië-strategie leverde financieel succes op. De belangstelling voor de sport steeg aanzienlijk, met veel dank aan de successen van Li Na. De omzet van de Australische tennisbond steeg in vier jaar van 133 miljoen Australische dollar (86 miljoen euro) naar 185 miljoen (120 miljoen euro). De Australische tennisjeugd profiteert daarvan mee: de bond kon vorig jaar 45 miljoen dollar uitgeven aan zijn omvangrijke talenten- en jeugdprogramma's.

„Het grootste deel van de groei komt uit Azië”, vertelt David Roberts. „En dat zijn voornamelijk de tv-contracten en sponsordeals.” De Chinese witgoedfabrikant Hisense is dit jaar voor het eerst een van de hoofdsponsoren van het toernooi. Maar ook het aantal toeschouwers uit de regio neemt flink toe. Zo’n 15 procent van de kaartjes voor de Australian Open wordt buiten Australië verkocht – vorig jaar zo’n 100.000. Daarvan werden er 15.000 verkocht in China, 30 procent meer dan een jaar eerder.

Zaterdag zal de wedstrijd van Li Na live te zien zijn op de Chinese staatstelevisie, voor een miljoenenpubliek. In 2011 zagen 60 miljoen Chinese tv-kijkers hoe Li Na de finale van de Australian Open verloor van Kim Clijsters. Over een paar jaar zullen ook Chinese mannen het tot de tweede week van het toernooi schoppen, zegt Roberts. „Ook dat zal heel goed zijn voor de zaken.”