Meer intellectueel dan belegger

Mohamed El-Erian introduceerde in 2009 de term ‘het nieuwe normaal’ voor de naaste economische toekomst. Foto Bloomberg

Een mysterie, zo kun je het vertrek van Mohamed El-Erian bij beleggingshuis Pimco wel noemen. De topman schreef gisteren een afscheidsbrief van vier pagina’s aan het personeel, zonder met een woord over de reden van zijn vertrek te reppen. Ook moederbedrijf Allianz, de Duitse verzekeraar, gaf geen commentaar op het terugtreden.

Misschien ligt de oorzaak in de prestaties van Pimco in het afgelopen jaar. Het in Newport Beach, Californië gevestigde bedrijf is de grootste obligatiebelegger ter wereld, met een belegd vermogen van 2.000 miljard dollar. Vorig jaar hadden bijna alle obligatiehouders het zwaar, doordat beleggers weer risico durfden te nemen op de aandelenmarkt en obligaties massaal de rug toekeerden. Het vlaggenschip van Pimco, het Total Return Fund, presteerde echter nog slechter dan andere obligatiefondsen.

Helemaal sluitend is deze verklaring niet, omdat het fonds gerund wordt door Pimco-oprichter Bill Gross (69). Die twitterde gisteren na de aankondiging van El-Erian: „Pimco is er helemaal klaar voor. Batterijen voor 110 procent opgeladen. Ik ben klaar voor nog veertig jaar!” Gross (geschat salaris in 2011: 200 miljoen dollar) blijft dus aan als hoofd investeringen, een post die hij deelde met El-Erian (geschat salaris in 2011: 100 miljoen dollar). Nieuwe topman wordt Douglas Hodge, nu operationeel directeur.

El-Erian is niet alleen belegger, hij geniet een grote reputatie als vooruitziende macro-econoom. De term ‘het nieuwe normaal’, waarmee een post-crisistijdperk van lage economische groei en lage inflatie wordt bedoeld, bedacht El-Erian al in 2009. Ook voorspelde hij dat de crisis zou leiden tot regelzucht van politici en toezichthouders. In september 2008, twee weken na de val van Lehman Brothers, zei hij in een interview met deze krant dat er „een overreactie” zou komen in het financiële toezicht. „Uiteindelijk houden we een veel kleiner, afgeslankt financieel stelsel over.”

El-Erian (55) was door Gross aangewezen om hem op te volgen als leider van het Total Return Fund. Maar ergens moet er dus iets zijn misgegaan.

El-Erian en Gross zijn in zekere zin tegenpolen. „Hij is conservatiever dan ik. Ik ben degene die de risico’s neemt”, zei Gross onlangs in The New York Times. Gross verdiende zijn eerste geld aan de blackjacktafels in Las Vegas, El-Erian is de zoon van een Egyptische VN-diplomaat en werkte lange tijd voor het Internationaal Monetair Fonds.

Er waren beleggers die het niet zagen zitten met El-Erian aan het hoofd van het Total Return Fund, omdat hij te weinig ervaring zou hebben met het beleggen in obligaties. Sommigen dreigden hun geld weg te halen bij Pimco als Gross met pensioen zou gaan en El-Erian hem zou opvolgen.

Het is nog niet bekend wat El-Erian nu gaat doen. Misschien is hij iets te bedachtzaam voor de snelle handelaren van Pimco. Over de crisis zei hij bijvoorbeeld in 2008: „De mensen die er het minst aan kunnen doen zullen er het meest onder lijden.”