ASML: topkwartaal dankzij tablets en smartphones

Chipmachinefabrikant ASML profiteert volop van een gelijktijdige opleving in investeringen, zowel bij makers van computergeheugen als die van microprocessors.

ASML laatste kwartaal van 2013 was met een omzet van ruim 1,8 miljard euro het beste kwartaal tot nu toe, blijkt uit de cijfers die het Veldhovense bedrijf vanmorgen bekendmaakte. Zo’n gelijktijdige opleving komt niet vaak voor, aldus topman Peter Wennink in een toelichting op de cijfers.

De chipbranche investeert in lithografiemachines van ASML om sneller en voordeliger te kunnen produceren. In Veldhoven lijken ze geen last te hebben van de mineurstemming in de pc-branche. Terwijl dat toch de grootste afzetmarkt is van Intel, ASML’s belangrijkste klant. Intel maakte vorige week teleurstellende resultaten bekend en kondigde het ontslag aan van 5.000 medewerkers (van de 108.000).

Maar Intel moet, om de ommezwaai naar chips voor tablets en smartphones te maken, fors investeren in nieuwe chiptechnologie. En daarvoor moeten ze in Veldhoven zijn.

Samsung, een andere grote klant van ASML, komt deze week met resultaten en gaf al een winstwaarschuwing: de marges bij smartphones krimpen. Maar de prijzen voor computergeheugen zijn gezond en er zijn nog veel nieuwe, zuiniger chips nodig voor mobiele telefoons en tablets.

Dat speelt ASML in de kaart: de omzet in 2013 was 5,2 miljard euro (4,7 miljard in 2012). De nettowinst kwam met 1 miljard euro 100 miljoen lager uit dan in 2012, door een stijging van de onderzoekskosten en de overname van Cymer.

ASML kocht deze Amerikaanse laserlichtmaker voor bijna 2 miljard euro. Cymer slaagde er niet in zelfstandig snel genoeg te innoveren voor de volgende generatie lithografiemachines. Door de overname van Cymer kreeg ASML er 1.200 medewerkers bij. Er werken nu ruim 13.000 mensen, onder wie 2.900 tijdelijke krachten.

ASML’s nieuwe EUV-machines (Extreme Ultraviolet) zijn nu in staat om per uur 50 wafers – ronde siliciumplaten met chips – te belichten. Dat is nog niet het niveau waarop ze ingezet kunnen worden voor massaproductie.

De technologie in de chipproductie is zó ingewikkeld geworden, dat bedrijven hun onderzoek moeten bundelen. Om de EUV-ontwikkeling te bespoedigen investeerden Intel, Samsung en TSMC vorig jaar miljarden euro’s in ASML. „Maar de recordomzet van het afgelopen kwartaal hebben we gehaald met onze huidige technologie”, aldus Peter Wennink.

ASML vertoont al vijf jaar groei sinds rampjaar 2009, toen het 160 miljoen verlies leed. Logischerwijs zou de chipindustrie op de volgende dip in de conjunctuur moeten afstevenen. Wennink is echter positief gestemd: hij verwacht voor de eerste helft van dit jaar 3 miljard euro omzet. Aandeelhouders kunnen volgens ASML rekenen op een dividendstijging van 15 procent, tot 61 cent per aandeel.