WiiU legt het af tegen Xbox

Besturingskastje van een WiiU, met de nieuwe Super Mario Bros. De verkoop van dit speeltje valt zwaar tegen. Foto Bloomberg

Hoe verder met Nintendo? De Japanse spellenmaker, jarenlang toonaangevend in de game-industrie, weet het even niet meer.

Nintendo maakte vrijdag bekend dit fiscaal jaar, dat loopt tot en met maart, een nettoverlies van 180 miljoen euro te verwachten. De verkopen rond de feestdagen, in de game-industrie de belangrijkste periode, lagen „ver beneden de verwachtingen”. De omzetverwachting werd bijgesteld van 6,3 naar 4,1 miljard euro.

Het grootste probleem: de zwaar tegenvallende verkoopcijfers van de WiiU, de opvolger van de succesvolle Wii. De eerste zes maanden van het fiscale jaar 2013 verkocht Nintendo nog geen 500.000 WiiU’s. Ter vergelijking: Microsoft verkocht in de eerste 24 uur na lancering een miljoen stuks van zijn Xbox One. In de Verenigde Staten gingen de verkopen van spelcomputers afgelopen december met bijna 30 procent omhoog. Nintendo wist daar, ondanks een prijsverlaging, niet van te profiteren.

Nintendo stelde het aantal WiiU’s dat het verwacht te verkopen bij van 9 naar 2,8 miljoen stuks. De prognose voor het aantal te verkopen computerspellen van de WiiU ging ook naar beneden: van 38 naar 19 miljoen stuks. Ook de verkoop van de draagbare 3DS-spelcomputer valt tegen.

Nintendo bestaat meer dan honderd jaar. Het bedrijf, opgericht door Fusajiro Yamauchi, begon met handgemaakte spelkaarten. In 1980 bracht Nintendo zijn eerste spelcomputer uit. Toenmalige karakters Mario en Donkey Kong zijn nog altijd de grote publiekstrekkers van Nintendo.

Het bedrijf was jarenlang marktleider in de game-industrie, qua economische omvang vergelijkbaar met de filmindustrie. Maar de laatste jaren kan Nintendo de slag niet maken in een sterk veranderende markt.

Simpel gezegd, gamers zijn onder te verdelen in twee groepen: hardcore gamers, jongens en meisjes die bereid zijn veel geld voor computerspellen te betalen, die het uiterste van een machine vergen. Deze markt is op dit moment in handen van Sony (Playstation), Microsoft (Xbox) en de pc’s.

De tweede groep was jarenlang idolaat van Nintendo. Kinderen en gezinnen voor wie de snelheid van graphics niet doorslaggevend is en die het leuk vinden af en toe een computerspel te spelen. Juist deze groep laat het nu afweten. Zij speelt liever kleine, goedkopere spellen via smartphone en tablet, of bijvoorbeeld via Facebook.

Nintendo heeft deze slag gemist. Terwijl Sega nadat het afscheid nam van de hardwaredevisie weer in omzet groeit, blijft Nintendo vasthouden aan het model dat het bedrijf altijd succes heeft gebracht. Het bedrijf weigert voorlopig om Mario- of Donkey Kong-games voor de smartphone uit te brengen, uit angst zo (nog) minder WiiU’s te verkopen. „Over twintig jaar kijken we terug op de beslissing om geen Nintendo-games op de smartphone uit te brengen als de reden dat het bedrijf nog bestaat”, zei Nintendo-directeur Satoru Iwata in juni in The Wall Street Journal.

Iwata is hier gedeeltelijk van teruggekomen, blijkt nu. Het bedrijf „bestudeert” hoe smartphones en tablets kunnen worden gebruikt om te groeien, zei Iwata afgelopen weekend tijdens een persconferentie. „Maar het is niet zo makkelijk om Mario zomaar naar de smartphone te brengen.”

De twijfel van Nintendo is begrijpelijk, voor wie kijkt naar de geschiedenis van het bedrijf. Toen Sony’s Playstation de Nintendo GameCube overbodig maakte, werd dezelfde twijfel over Nintendo geuit: het bedrijf is irrelevant, het kan de slag niet maken naar snellere, meer geavanceerde spelcomputers. De Nintendo-ontwikkelaars trokken zich terug en sloegen keihard terug. De Wii is tot op dit moment ongeveer 100 miljoen keer verkocht. Wie weet wat er nu weer komt.