Hoe genen hete smaak maken

Het genoom van de chilipeper is ontrafeld. Nu kan eindelijk worden onderzocht hoe de plant zijn moleculen met een bijtende pepersmaak maakt. Dat schrijven onderzoekers deze week in PNAS. De chilipeper (Capsicum annuum) bevat capsainoïden. Dat zijn de bijtende stoffen. De plant zelf beschermt zich ermee tegen schimmels, bacteriën en waarschijnlijk ook tegen vraat. Bij zoogdieren activeren capsainoïden de receptor die normaal gesproken pijnprikkels registreert. Hoe de plant die capsainoïden precies maakt, is allereerst onderzocht door het pepergenoom te vergelijken met dat van de tomaat. Dat is een familielid, ook van de nachtschadefamilie, zonder pepersmaak in de vruchten. De tomaat heeft wel alle genen voor de capsainoïden-productie, maar die zijn niet actief. De chilipeper heeft meerdere actieve kopieën van die genensets. Hoe die peper de bijtende stoffen maakt kan worden achterhaald door te kijken welke producerende enzymen wanneer in de plant aan het werk zijn. (NRC)