Google knutselt verder aan Microsofts slimme contactlens

Contactlenzen, ook van Google. Foto ap

Googles veelbesproken computerbril Glass is nog niet eens te koop, en nu al maakt het bedrijf bekend dat het werkt aan de volgende stap in draagbare elektronica: de slimme contactlens. Het is een project van GoogleX, dezelfde afdeling die Glass, de automatisch rijdende auto en de eeuwig zwevende internetballonnen bedacht. Ze bouwen er ook robots en drones.

De contactlens is weer een moonshot, zoals Google zijn bijzondere projecten doopt. Maar wel eentje die begon bij Googles concurrent Microsoft. Dat bedrijf kwam namelijk in 2011 al met hetzelfde plan naar buiten.

De Google Lens beschikt over een kleine chip – „tienduizend keer kleiner dan een chip in de mobiele telefoon” die Google zelf ontwikkeld zou hebben. Chip, sensoren en bedrading zouden amper zichtbaar zijn als je de lens draagt.

Het eerste prototype is bedoeld voor de controle van het glucosegehalte van het traanvocht. Zo hoeven diabetespatiënten niet meerdere malen per dag bloed te prikken om de waardes te meten. Een led-lampje – op je oogbol dus – moet aangeven wat het gehalte is. Projectie, zoals bij Glass, is geen onderdeel van het ontwerp.

Is zo’n slimme lens verre toekomstmuziek, een knap staaltje Google-marketing of een concreet product? Het is een beetje van alles. „De technologie staat nog in de kinderschoenen, maar we hebben verschillende klinische tests voltooid die ons helpen om ons prototype te verfijnen”, schrijven Google-onderzoekers Brian Otis en Babak Parviz.

Maar de oorsprong van dit project ligt niet bij Google. Brian Parviz werkte in 2011 nog in de laboratoria van Googles concurrent Microsoft. Maar ze zouden bij Google meer (financiële) mogelijkheden hebben om de lens verder te ontwikkelen. Vandaar dat Parviz onder hoede van Google wel tot een prototype lens gekomen is.

Er zijn wel wat vraagtekens bij te plaatsen de levensvatbaarheid van de lens. Een jaar of tien geleden experimenteerden wetenschappers met een verkleurende contactlens, die van kleur veranderde als het glucosegehalte te laag werd. Daar is weinig meer van vernomen. De glucosemeting door de huid heen (dus zonder bloed prikken) is ook in ontwikkeling. Voordeel: zo’n systeem kun je meteen aan een insulinepompje koppelen.

Google benadrukt dat de lens alleen in samenwerking met een medische partner op de markt gebracht kan worden. Het project staat los van weer een andere moonshot: het vage Galico-project, waarmee Google ouderdomsverschijnselen hoopt terug te dringen.

Het goedkeuringsproces voor een medische toepassing duurt veel langer dan wat in de technologiesector gebruikelijk is. Google is groot geworden met het uitbrengen van bètaproducten. Dat geldt ook voor de hardware. Ook Glass werd, lang voordat het product gereed was, beschikbaar gesteld aan ontwikkelaars. Volgens een Glass-aanhanger van het eerste uur, Robert Scoble, gaat het nog jaren duren voordat de computerbril aan zal slaan bij een grote doelgroep.

Met medewerking van wetenschapsredacteur Wim Köhler.