Dropbox: leven zonder harde schijf

Congresbezoekers in de VS. Online-opslagdienst Dropbox profiteert van de populariteit van tablets en smartphones. Foto Bloomberg

Er zijn leukere aanleidingen denkbaar voor een verhaal over Dropbox. Door een fikse storing konden afgelopen weekeinde 200 miljoen Dropbox-gebruikers twee dagen lang niet bij hun bestanden in de ‘cloud’, de backup op de webserver.

Foutje tijdens het updaten van de servers, bleek achteraf. De bestanden van gebruikers waren nooit in gevaar, zegt Dropbox. En het zal nooit meer gebeuren.

Maar toch: ai. Webdiensten horen het altijd te doen. ‘It just works’ staat er dan ook op een bord in het Dropbox-hoofkantoor, pal tegenover het stadion van de San Francisco Giants.

Lars Fjeldsoe-Nielsen, hoofd van de mobiele tak van Dropbox, had tijdens het interview, voorafgaand aan de storing, nog zo gehamerd op de betrouwbaarheid van zijn bedrijf. „We testen al onze software uitgebreid. Eerst intern, dan met bèta-testers, dan een stresstest. Pas dan stellen we de software open voor onze klanten.” Dat ging altijd goed, tot vorig weekend.

Fjeldsoe-Nielsen, geboren in Denemarken, werkt sinds drie jaar bij Dropbox. Het techbedrijf, in 2007 opgericht door Drew Houston, is de meest gebruikte webdienst voor online-opslag. Volgens recente schattingen zou Dropbox 8 miljard dollar waard zijn. Het bedrijf zou, in navolging van stadsgenoot Twitter, een beursgang voorbereiden. Fjeldsoe-Nielsen wil daar niets over zeggen. Behalve dat Dropbox winstgevend is – wat niet geldt voor Twitter.

Dropbox zette met zijn synchronisatiegemak de standaard voor opslagdiensten online. Wie bijvoorbeeld tegelijkertijd een werklaptop, een thuis-pc en een telefoon gebruikt, heeft met Dropbox overal bestanden die up-to-date zijn. „We willen je harde schijf overbodig maken”, aldus Fjeldsoe-Nielsen. Deze synchronisatie werkt met computers (Windows, Mac en Linux), telefoons en tablets (iOS, Android en Windows Phone) en met alle webbrowsers. Fjeldsoe-Nielsen noemt Dropbox „het Zwitserland van het internet”, omdat gebruikers niet zijn overgeleverd aan één systeem van Apple, Microsoft of Google.

Fjeldsoe-Nielsen is mede verantwoordelijk voor de snelle groei van Dropbox: hij sloot deals met telefoonmakers als HTC en Samsung. Wie een nieuwe telefoon koopt krijgt twee jaar lang 50 GB gratis opslagruimte. Dropbox uploadt automatisch alle foto’s en video’s van je mobiel naar de cloud. En eenmaal gewend aan het gemak van online-opslag is het lastig om terug te keren naar synchronisatie via usb-kabels: je bent verleid door het freemium-model.

De helft van de Dropbox-klanten logt in via de mobiele telefoon en dat percentage groeit naarmate meer ontwikkelaars Dropbox-functionaliteit in hun apps bouwen. Maar de groeimogelijkheden van Dropbox lijken beperkt omdat de smartphonemarkt zijn hoogtepunt heeft bereikt. Daarom reist Lars Fjeldsoe-Nielsen de wereld rond om telecomproviders ervan te overtuigen dat ze een Dropbox-account bij hun abonnementen moeten weggeven. „We gaan nu achter de lokale markten aan”.

Wellicht is in Nederland binnenkort zo’n aanbod van KPN te verwachten. De eerste gesprekken hierover zijn al gevoerd. Nederland behoort tot de top 5 van Dropbox-gebruikers, aldus Fjeldsoe-Nielsen. Volgens eerdere schattingen zou 4 procent van de gebruikers upgraden naar de betaalde dienst. De komst van meer Dropbox-klanten is noodzakelijk om de winstgevendheid te vergroten. Het is makkelijk om over te stappen op een concurrent: een kwestie van je bestanden naar een andere map slepen.

Dropbox probeert voet aan de grond te krijgen in het zakelijke circuit, waar een concurrent als Box tot nu toe betere zaken doet. Volgens Fjledsoe-Nielsen heeft Dropbox nu 4 miljoen zakelijke gebruikers. Er is ook een grote groep mensen die Dropbox uit zichzelf op het werk gebruikt. Maar bij bedrijven wordt de afdeling systeembeheer meestal niet zo blij als werknemers zonder overleg particuliere opslagdiensten gebruiken. De veiligheid van gevoelige informatie is lastiger te garanderen als de data, zoals bij Dropbox, volledig op (Amerikaanse) webservers wordt opgeslagen. Niet voor niets is Dropbox een van de bedrijven die heftig protesteren tegen de afluisterpraktijken van de Amerikaanse spionagedienst NSA.

Maar het zakenleven is klaar voor opslag- en synchronisatiediensten online. De Nederlandse ICT-branche voorspelt voor het eerst sinds jaren weer een toename (1,2 procent) van de Nederlandse IT-uitgaven. Dat is vooral te danken aan de investeringen in cloudtoepassingen. De voordelen van een opslagdienst – meer flexibiliteit voor het groeiend aantal mobiele werkers – wint het van de angst voor storingen.