De kosten van de crisis zijn zichtbaar in de cijfers van Amerikaanse banken

De grote Amerikaanse banken kwamen deze week met hun kwartaalcijfers. Het beeld was gemengd: mooie winst hier, tegenvallende omzet daar. Maar één ding hebben de resultaten van het laatste kwartaal van vorig jaar gemeen: ze zijn beïnvloed door de hervormingen van het bankwezen en de kosten die de banken nu beginnen te betalen voor hun rol in de crisis.

Uit een analyse door een firma op Wall Street bleek deze week dat de bankensector 50 miljard dollar in 2013 en 2014 kwijt kan raken. Ze kopen verder juridisch onderzoek en vervolging af, door omvangrijke schikkingen met Washington te aanvaarden. De banken speelde immers een hoofdrol in de hypotheekcrisis, door riskante beleggingsinstrumenten te ontwerpen op basis van goedkoop geleend hypotheekgeld.

Door die uitzonderlijke kosten en de aanpassingen die banken moeten doen om te voldoen aan de nieuwe regels, zijn de kwartaalcijfers moeilijk op waarde te schatten. Donderdag meldde Bank of America (BoA) een recordwinst van 3,44 miljard dollar (2,53 miljard euro) in het vierde kwartaal van 2013. Dat was bijna vijf keer zoveel als een jaar eerder – het was het beste kwartaal, en het beste jaar, sinds 2007. De bank verklaarde dat door te wijzen op de succesvolle afslanking van het bedrijf. Maar de winst moet worden afgezet tegen de matige resultaten in 2012, toen de bank miljarden opzijzette om een hele reeks rechtszaken te schikken.

Zakenbank Morgan Stanley meldde gisteren dat het vierde kwartaal 192 miljoen dollar winst opleverde. De reden voor dat zeer magere resultaat: de 1,2 miljard dollar die de bank vrijmaakte voor de „juridische kosten” van de nasleep van de huizencrisis. Topman Gorman wees op de stijgende omzet na aftrek van de schikkingkosten. Maar of die eenmalig waren, kon niemand met zekerheid zeggen.

Concurrent JP Morgan trof vorig jaar een megaschikking met Washington: de grootste bank van de VS betaalde een recordboete van 13 miljard in het najaar, om in heel 2013 20 miljard te besteden aan schikkingen. Andere financiële instellingen vrezen dat het een precedent zal scheppen en de overheid van hen gelijksoortige handreikingen zal verwachten.

Hoewel JP Morgan nog altijd lijdt onder de miljardensancties, meldde de bank wel goed nieuws. Ook Wells Fargo deed dat. Maar investeringsbank Goldman Sachs en Citibank brachten gisteren tegenvallende cijfers naar buiten. Citi-topman John Gerspach kon het niet goed verklaren. Wel wees ook hij er op dat juridische kosten „in de nabije toekomst hoog zullen blijven”.

Voor de aandeelhouders en het management van de banken mag het niet leuk zijn, kenners wijzen erop dat de herschikking van de bancaire branche goed nieuws is. Althans, als striktere regulering en minder riskant gedrag een doel is – waar Amerikanen volgens peilingen inderdaad mee instemmen.

Wall Street „heeft moeite om geld te verdienen”, zei Brad Hintz, een financieel analist, tegen persbureau AP. „De prestaties van de banken lijden onder de nieuwe regels.” En voegde eraan toe: „Op een gegeven moment zijn ze geherstructureerd, maar nu zitten ze in een overgangstijd.”