‘Van SOHO is karikatuur gemaakt’

De Screening Room van een vestiging vanSOHO House in Hollywood. foto SOHO House

SOHO House, de internationale sociëteit en keten van luxehotels voor creatievelingen, komt niet meer in het historische pand aan de Raamgracht in de binnenstad. Dat werd dinsdagavond duidelijk tijdens de commissievergadering van stadsdeel Centrum. D66, GroenLinks, PvdA en SP gaven aan tegen het plan te zijn, de VVD was verdeeld. De kans is klein dat dit standpunt tijdens het officiële raadsbesluit medio februari verandert.

Hoewel veel omwonenden tegen zijn en de afgelopen weken protesteerden, waren politiek prominenten als wethouder Carolien Gehrels (PvdA) en Boudewijn Oranje (Wonen, D66) van stadsdeel Centrum vóór. De beslissing komt dan ook onverwacht, zegt Paul Geertman (1965), directeur van Aedes Real Estate, dat het project dit jaar zou ontwikkelen. Eerder veranderde hij de bibliotheek aan de Prinsengracht in een vijfsterrenhotel.

U had dit niet zien aankomen?

„Nee. De afgelopen maanden hebben wij positieve gesprekken gevoerd met deelraadsleden. Maar ergens tussen deze gesprekken en de vergadering van afgelopen dinsdag is hun standpunt gewijzigd. Ik zeg niet om welke leden dat gaat, dat vind ik flauw. Helaas is de discussie over SOHO House vervuild door het debat over drukte in de binnenstad en hoe die vol begint te raken. Terwijl ik niet geloof dat SOHO House zo’n hotel is. Het is veel meer een culturele ontmoetingsplaats.”

Waarom denkt u dat de deelraadsleden van standpunt zijn veranderd?

„Ik denk dat het met de verkiezingstijd te maken heeft, gecombineerd met de discussie over toenemende drukte in de binnenstad.”

Heeft u het protest onderschat? Eerder hield de buurt een hotel op de Staalstraat tegen.

„Het is ons tegengevallen hoe actievoerders met onzorgvuldige en onvolledige informatie in de media zijn verschenen. In plaats van feiten kwamen tegenstanders met statements. Van het hotel is een soort karikatuur gemaakt; een feestpand met gigantisch veel verkeer. Er zou zogenaamd een zwembad komen, 24-uurshoreca, 700 mensen in hotelkamers. Nou, zelfs met een schoenlepel past dat niet. Wij realiseren ons ook dat dit geen Berlijn is en dat we in een woonbuurt zitten. Daar hebben we in ons ontwerp rekening mee gehouden. Feitelijk voldeed het aan de spelregels voor een dergelijk concept. Ook probeerden wij een dialoog aan te gaan met de tegenstanders. Tevergeefs.”

In een buurt als Noord of West, waar impuls welkom is, was er wellicht geen protest geweest.

„Als je naar een kaart kijkt van de spreiding van de Amsterdamse creatieve sector, zie je dat het zwaartepunt in het midden ligt, zo simpel is het. Om dan uit politieke overwegingen in de periferie te zitten heeft dan geen zin. SOHO zoekt altijd het zwaartepunt en in Amsterdam is dat de binnenstad. Bij andere filialen van de club, in Berlijn en New York, was er ook buurtprotest, maar na opening waren omwonenden er juist blij mee.”

Hoeveel verliest u door de streep door de plannen?

„Daar doe ik geen uitspraken over. Maar je kan je voorstellen dat als je een jaar lang met een aantal mensen aan zoiets werkt dat het geen meevaller is. Daarbij heeft het consequenties voor onze internationale geloofwaardigheid.”

Heeft u een alternatieve locatie gevonden?

„Wij zijn nog op zoek naar een nieuwe locatie in de binnenstad.”