Googles slimme contactlens is Microsoft-idee

Googles computerbril Glass is nog niet eens te koop, en nu al maakt het bedrijf bekend dat het  werkt aan de volgende stap in draagbare elektronica: de slimme contactlens. Het is een project van GoogleX, dezelfde afdeling die Glass, de robotauto, ‘gewone’ robots en de eeuwig zwevende internetballonnen bedacht.

Kortom, weer een moonshot. Maar wel eentje die begon bij Googles concurrent Microsoft. Dat bedrijf kwam namelijk in 2011 al met hetzelfde plan naar buiten - zij het in een pril stadium.
De Google Lens beschikt over een kleine chip - “tienduizend keer kleiner dan een chip in de mobiele telefoon” die Google zelf ontwikkeld zou hebben. Chip, sensoren en bedrading zouden amper zichtbaar zijn als je de lens draagt. Het eerste prototype is bedoeld voor de controle van het glucosegehalte van het traanvocht. Zo hoeven diabetespatienten niet meerdere malen per dag bloed te prikken om de waardes te meten. Een led-lamp - op je oog dus - moet aangeven wat het gehalte is.  Projectie, zoals bij Glass, is geen onderdeel van het ontwerp.

Microsoft

Is zo’n slimme lens verre toekomstmuziek, een knap staaltje Google-marketing of een concreet product?  Een beetje van alles. “De technologie staat nog in de kinderschoenen, maar we hebben verschillende klinische tests voltooid die ons helpen om ons prototype te verfijnen”, schrijven onderzoekers Brian Otis en Babak Parviz.

En wat betreft marketing: de oorsprong van dit project ligt niet bij Google. Parviz werkte in 2011 nog in de laboratoria van Googles concurrent Microsoft. Maar ze zouden bij Google meer (financiële) mogelijkheden hebben om de lens verder te ontwikkelen. Vandaar dat Parviz  onder hoede van GoogleX wel tot een prototype lens gekomen is.

Babak Parviz, a researcher at UW, and Desney Tan, a senior researcher at Microsoft Research, are developing the “functional lens” thatwould be worn daily, just like regular contact lenses. But in addition to (or instead of ) correcting vision, the lens would monitor the wearer’s glucose level through their tears.

 Microsoft-onderzoekers werkten in 2011 al aan de slimme lens. Beeld afkomstig uit Microsoft-video.

Medische wereld

NRC-wetenschapsredacteur Wim Kohler heeft ook wat vraagtekens bij de levensvatbaarheid van de lens.  ”Een jaar of tien geleden is het met een verkleurende contactlens geprobeerd (die dus van kleur veranderen als het glucosegehalte te laag wordt) en daar hebben we nooit meer iets van gehoord.  De glucosemeting door de huid heen (dus zonder bloed prikken) is ook hard in ontwikkeling. Die kun je meteen aan een insulinepompje koppelen.”

Google benadrukt dat de lens alleen in samenwerking met een medische partner op de markt gebracht kan worden. Het project staat los van weer een andere moonshot: het vage Galico-project, waarmee Google  ouderdomsverschijnselen hoopt terug te dringen. Het goedkeuringsproces voor een medische toepassing duurt veel langer dan wat in de technologiesector gebruikelijk is. Google is groot geworden met het uitbrengen van betaproducten. Niet alleen op softwaregebied: ook Google Glass werd, lang voordat het product gereed is, beschikbaar gesteld aan ontwikkelaars. Volgens Glass-apostel Robert Scoble gaat het ook nog jaren duren voordat Glass aantrekkelijk genoeg is voor een grote doelgroep.