Buitenlandse media verwonderen zich over ‘lichtvoetige’ act Zalm

Gerrit Zalm als Priscilla Zalm op de nieuwjaarscabaretavond van ABN Amro. Foto screenshot YouTube

De act van Gerrit Zalm als zijn zus Priscilla op de nieuwjaarscabaretavond van ABN Amro heeft ook in het buitenland de nodige aandacht getrokken. De reacties op zijn optreden als prostituee variëren, maar CNN, The New York Times en Bloomberg zijn vooral verbaasd dat een CEO dit in Nederland kan doen.

ABN Amro plaatste dinsdagavond op het eigen YouTube-account een video van het optreden van Zalm. In de sketch zegt Priscilla Zalm dat “ABN een hoop kan leren van hoe het er in mijn bedrijf aan toegaat. Waar geldt het principe van ‘de klant op de eerste plaats’ al eeuwenlang? In mijn industrie. Banken hebben dat pas onlangs ontdekt”. Priscilla voegt nog toe: “Ik vertelde Gerrit dat kernwaarden het beginpunt zijn. In mijn wereld zijn dat er drie: vertrouwen wekken, professioneel zijn en ambitieus zijn.”

Zalm van ‘serieuze houding’ naar ‘lichtvoetiger toon’

Het nogal onorthodoxe optreden van bestuursvoorzitter Zalm wekt in de buitenlandse media vooral verbazing. De Amerikaanse nieuwszender CNBC schrijft dat Zalm breekt met het imago van bankiers, die volgens de zender vaak “assumed to be serious, uptight – and male”. Het blog Dealbook van The New York Times beschrijft de transformatie van Zalm van keurig minister van Financiën naar een topman van ABN met een “op bepaalde momenten beslist lichtvoetiger toon”:

In his former life as the finance minister for the Netherlands, Gerrit Zalm was known for his serious demeanor. But as chairman of ABN Amro, he has taken on a decidedly lighter tone on occasion.

CNN-blogger Stephen Gandell noemt de act van Zalm “niet oké”, vooral omdat het volgens hem niet zal bijdragen aan de acceptatie van vrouwen in de financiële sector:

“The finance industry has traditionally been male-dominated and, over the years, it has been criticized for its treatment of women. Zalm’s performance will not help.”

Financieel persbureau Bloomberg belde een woordvoerder van ABN om te informeren waarom Zalm zich op deze manier presenteerde. Die woordvoerder legde het de Amerikanen uit door te zeggen dat Zalms optreden “past bij het Nederlandse gevoel voor humor”.

Zalm haalde vanochtend zelfs de voorpagina van The Financial Times met zijn act:

Twitter avatar FT Financial Times Just published: front page of the Financial Times US edition Friday Jan 17: http://t.co/MJnUWUZlyP http://t.co/IdTsS2m8Ds

ABN: Zalm opperde zelf filmpje online te zetten

In het buitenland dus alom verbazing, maar had ABN Amro anders verwacht? Hans van Zon, het hoofd mediarelaties van ABN, vertelt aan communicatieonline.nl dat het Zalm zelf was die het idee opperde om het filmpje van zijn act op YouTube te plaatsen. ABN liet de video eerst zien aan een groep van 25 journalisten op een persborrel met de Raad van Bestuur. “Daar werd goed op gereageerd”, aldus Van Zon. “Dat gaf ons het vertrouwen dat we er wel mee naar buiten konden.”

Dat ABN een risico nam, erkent Van Zon, maar het bedrijf durfde het aan:

“We hadden al wel duidelijk het gevoel: dit optreden is zo bijzonder en uniek, hier moeten we iets mee. We hebben het risico bewust genomen vanuit de gedachte: dit is een hele sterke boodschap. Het filmpje geeft duidelijk aan dat er bij de bank iets is veranderd. We hebben in het persteam alle voors en tegens doorgenomen en vervolgens besloten dat we het op YouTube zouden zetten.”

Professor: onzeker of Zalm er in andere landen mee weg zou komen

CNBC interviewde Andy Spicer, een professor in ‘organizational behavior’ aan de Cass Business School in Londen, over het filmpje. Spicer zegt dat het gebruik van humor in dit soort optredens de moraal van een bedrijf kan versterken, maar erkent dat er ook risico’s zitten aan acts als die van Zalm:

“Als het goed valt, is humor erg effectief, maar we weten allemaal hoe moeilijk het is om goed cabaret te maken. Als het misgaat, kan het erg schadelijk zijn. Cabaret is ook erg cultuurgebonden. Ik weet niet of bestuursvoorzitters in veel landen met grappen over prostitutie zouden wegkomen.”