Zoals deze vederlichte ‘vliegende kwal’ vliegt, vliegt er geen één

In de natuur is deze manier van vliegen nog nooit vertoond: met de vleugels van een insect en de beweging van een kwal zweeft deze nieuwe robot stabiel. Daarmee is een stap gezet naar zeer lichte, goedkope drones die bijvoorbeeld een camera kunnen dragen.

Deze ‘ornithopter’ is een apparaat zo groot als een vuist en weegt slechts 2,1 gram. De robotkwal werd ontworpen door Leif Ristroph en Stephen Childress en zweeft stabiel in de lucht. Nog wel aan een draadje, want een batterij kan het lichte apparaatje niet tillen. Aan een groter model die dit wel kan, en dus zelfstandig kan vliegen, wordt nu gewerkt door de wetenschappers.

Het ontwerp is eenvoudig: op een frame bestaande uit drie ringetjes van koolstofvezel zijn vier druppelvormige vleugels van mylarvlies gemonteerd. Een klein elektromotortje trekt deze naar binnen en naar buiten. De vleugels bewegen paarsgewijs: als vleugels 1 en 3 naar buiten flappen, worden 2 en 4 naar binnen getrokken. En dit alles ziet er dus uit als een vliegende kwal:

Wat Ristroph en Childress zelf het meest innovatief aan dit ontwerp vinden, is dat de vliegbeweging inherent stabiel is: het vliegertje herstelt zich van kantelen zonder dat daar bijsturen aan te pas komt. Dat is nog niet eerder gelukt.

Het onderzoek naar dergelijke kleine, zelfstandige vliegers loopt vooruit op lichte, goedkope drones die bijvoorbeeld luchtmonsters nemen of foto’s maken. De doelstelling van de ontwerpers is om robots te ontwikkelen die slechts een centimeter groot zijn, die geruisloos en ongemerkt zeer eenvoudig kleine ruimtes in kunnen vliegen, zo legden ze eerder uit tegenover Phys.org. ‘Hoe simpeler het ontwerp, hoe beter. En ons ontwerp is een van de meest simpele tot nu toe’, aldus Ristroph en Childress

Lees vanmiddag in NRC Handelsblad een uitgebreid artikel over deze ‘vliegende kwal’ van Bruno van Wayenburg.