Miljoenenboete voor Duits bierkartel

De Duitse mededingingsautoriteit in Bonn heeft gisteren in totaal 106,5 miljoen euro boete uitgedeeld aan bierbrouwers als Warsteiner, Bitburger en Krombacher. Het grootste onderzoek naar verboden prijsafspraken tussen veertien brouwerijen heeft enige jaren geduurd. Behalve de bedrijven zijn ook medewerkers beboet die verantwoordelijk worden gehouden voor het vormen van een kartel dat tot hogere prijzen voor tap- en flessenbier leidde.

De grootste brouwerijgroep ter wereld, Anhauser-Busch InBev (AB InBev) , die met een productie van 358,8 miljoen hectoliter ook het grootste aandeel heeft op de Duitse biermarkt (18,6 procent, met merken als Beck’s), ontloopt een boete door op te treden als klokkenluider.

Later hebben ook de overige bierbrouwers met de autoriteit meegewerkt, anders zouden de boetes hoger zijn uitgevallen, aldus de kartelwaakhond. Toen in maart vorig jaar uitlekte dat de mededingingsautoreit de biermarkt op de korrel had, schreef de Frankfurter Rundschau dat de boetes konden oplopen tot in totaal 300 miljoen euro. Tegen twee grote bierconcerns en vier regionale brouwers in Noordrijn-Westfalen zijn de onderzoeken nog niet afgesloten.

Volgens de mededingingsautoriteit maakten brouwerijen van 2006 tot 2008 op gezamenlijke bijeenkomsten en ook telefonisch afspraken over prijsverhogingen. Voorzitter Andreas Mundt van de kartelwaakhond zei gisteren ter toelichting: „Voor bier uit flessen werd in 2008 een prijsverhoging afgesproken, die er toe moest leiden dat een krat van twintig flessen één euro duurder werd.” Ook over tapbier werden verboden prijsafspraken gemaakt, waardoor 100 liter bier 5 tot 7 euro duurder werd.

Eerst spraken de concerns die op landelijke schaal opereren op bijeenkomsten de nieuwe bodemprijzen af. Vervolgens stemden enkele van deze grote concerns (AB-InBev, Veltins en Warsteiner) die prijzen af met regionaal opererende brouwerijen als Barre tijdens bijeenkomsten in juni 2006 en in september 2007 van de regionale brouwersvereniging van Noordrijn-Westfalen.

De concurrentie op de Duitse biermarkt is verhard door de steeds geringer wordende winstmarges van de ongeveer 1.300 Duitse bierbrouwerijen. Daarbij komt dat de bierconsumptie gestadig afneemt, omdat bier als dikmaker geldt.

Overigens meldde de mededingingsautoriteit eerder dat ook onderzoeken lopen naar prijsafspraken tussen producenten van zoetwaren, babyvoeding en koffie.

Verboden prijsafspraken in de bierbranche komen vaker voor. Inde jaren ’90 werd in België een bierkartel rond het toenmalige Interbrew en Alken-Maes opgerold. Tussen 1996 en 1999 werd ook in Nederland een bierkartel ontmanteld, waarvoor uiteindelijk Heineken en Bavaria boetes kregen van respectievelijk 198 miljoen en 21 miljoen.