De invasie van de smart tech

Elektronicabedrijven tonen hun nieuwe spullen op gadgetbeurs CES. 2014 wordt draadloos en draagbaar.

Een draagbare Bukito 3D-printer drukt een buste van filmster Bruce Willis af. Foto’s AFP

Van sommige dingen is maar beter dat ze in Vegas blijven. Wie koopt er nou een tandenborstel met bluetooth of een smart bed? Dan liever een 3D-printer van 10.000 dollar die chocoladekoekjes maakt. Of een tv-scherm dat kan buigen – hoewel er goedkopere manieren zijn om indruk te maken op de visite.

Uiteindelijk zullen niet alle gadgets op de Consumer Electronics Show in Las Ve-gas een verkoopsucces worden. Afgelopen week verzamelden zich circa 150.000 bezoekers op de grootste vakbeurs op technologiegebied. Fabrikanten trakteren hun distributeurs en dealers op een bruisend nachtleven en een overdaad aan plannen en prototypes. Wat zijn de belangrijkste ontwikkelingen op techgebied?

Smartphonemarkt onder druk

Op de beursvloer wordt geglimlacht, maar de elektronicabranche bereidt zich voor op krimp. In 2014 wordt volgens de Consumer Electronics Association 1 procent minder aan gadgets uitgegeven (1.055 miljard dollar of 776 miljard euro). Oorzaak: de smartphone- en tablethausse is voorbij. Niet omdat we minder apparaten kopen, maar omdat we er minder voor betalen. Kleine tablets zijn in trek – die zijn goedkoper – en Chinese concurrentie drukt de prijs van telefoons. Huawei denkt komend jaar bijvoorbeeld 80 miljoen smartphones te zullen verkopen.

Dat knabbelt nu al aan de marges van marktleider Samsung, dat waarschuwde dat de operationele winst voor het eerst in twee jaar zal dalen. HTC wist in een tegenvallend kwartaal net uit de rode cijfers blijven. De rest van het veld is uitgedund: Nokia verkoopt zijn smartphonetak aan Microsoft, BlackBerry is uitgespeeld op de consumentenmarkt. Apple krijgt het moeilijk om de premium prijs van iPhones en iPads overeind te houden.

Voor tablet-pc’s leek 10 inch tot nu toe de maximale grootte, maar Samsung hoopt zakelijke gebruikers te winnen met een ‘professionele’ tablet-pc van 12,2 inch. Panasonic voegt er een 20 inch Windows-tablet aan toe met extra hoge resolutie. Er is weinig telefoonnieuws op CES – dat bewaren de meeste fabrikanten voor het voorjaar. Behalve BlackBerry dan: de nieuwe topman John Chen belooft voor de zakelijke gebruikers weer ouderwets telefoons met echte toetsenborden te maken.

Zwaaien maar naar de computer

De populariteit van de tablet-pc zorgt ervoor dat de verkoop van traditionele computers – desktops en laptops – in het afgelopen kwartaal weer met bijna 7 procent daalde. Notebooks veranderen zelf in tablets. De hybride laptop (te gebruiken als tablet en notebook) wordt in 2014 gemeengoed, met nieuwe varianten van onder meer Lenovo en Sony. Ook in de winkel: laptops die je met armbewegingen kunt besturen. Zwaaien naar de computer, dus.

Daarnaast komt bijvoorbeeld Asus met laptops die zowel Windows als Android (van Google) kunnen draaien. HP kondigt een Android-pc aan en ook Intel doet aan de Android-trend mee; het teken dat Google de rol van Windows (Microsoft) overneemt als het gaat om besturingssystemen. De oude machtsverhoudingen zijn veranderd, Microsoft is derde op de mobiele markt en pc-makers experimenteren er lustig op los met Chrome OS, Googles goedkope variant op Windows. De naam van de nieuwe topman van Microsoft is nog niet bekend, maar zijn taak is duidelijk: het marktleiderschap heroveren.

Draagbaar en draadloos

De CES wordt overspoeld door wearable tech, draagbare gadgets die verbinding maken met je smartphone. Fitnessliefhebbers lopen weg met draadloze bewegingsmeters zoals de Nike Fuel en de FitBit. Grote elektronicafabrikanten als LG en Sony komen nu soortgelijke producten.

Er is een hausse aan smart meters die de gezondheid in de gaten houden, bijvoorbeeld de betuttelende Sense Mother die controleert of je wel genoeg water drinkt en of je tanden wel gepoetst zijn. Niet alleen gezondheidsfreaks zweren bij draadloze sensoren, ook huisdieren, baby’s en bejaarden kunnen er baat bij hebben.

Onderzoeksbureau Gartner schat dat de markt voor wearables groeit van 1,6 miljard dollar in 2014 tot 5 miljard dollar in 2016. Dat is weinig in vergelijking met andere techcategorieën. ‘Lifetracking’ is nog iets voor fanatiekelingen. Dat wordt anders als artsen en verzekeraars verplicht stellen dat je je gedrag en lichaamsfuncties digitaal bijhoudt – of in ruil voor zulke data korting geven op je zorgpolis. Wil consumentenelektronica aanslaan in de medische wereld, dan moeten fabrikanten eerst aan strenge eisen voor nauwkeurigheid en dataopslag voldoen.

Nog een wearable: de smartwatch, het slimme horloge dat als afstandsbediening dient van een telefoon. Fabrikanten zoeken de juiste mix tussen functie en stijl. Pebble, een jong bedrijfje dat vorig jaar de show stal met een smartwatch, presenteerde een luxere stalen variant. Wereldwijd zijn 300.000 Pebbles verkocht, Samsung en Sony hebben geen verkoopcijfers van hun slimme horloges bekend gemaakt. De wearable-markt zit nog wel vol hype en hoop: Google moet zijn computerbril Glass eerst kunnen produceren voor minder dan 500 dollar en Apple kijkt de kat uit de boom voordat het iWatch-horloge op de markt komt. De verwachting is dat dit in de eerste helft van 2014 niet gaat gebeuren.

Smart home-droom

Niet alleen de mens wordt smart, ook het huishouden verandert in een slim netwerk. Het is een terugkerend thema op de CES: internet verbindt wasmachines, koelkasten, lichtknoppen, rookmelders, elektriciteitsmeters en bewakingscamera’s. Natuurlijk allemaal gekoppeld via tv, telefoon en tablet. De invasie van the internet of things is onvermijdelijk, prediken bedrijven als Cisco en Intel. Intel demonstreerde een koffiemok die van kleur verandert als de baby in de kinderkamer anders gaat ademen of bewegen. Elektronicafabrikanten die ook witgoed maken, laten je via een sms’je de wasmachine uitzetten, en rusten de koelkast uit met spraakherkenning. Maar de meeste mensen geven liever geld uit aan een extra vriesvak dan aan een begripvolle ijskast.

De opmars van de 3D-printer, die op de CES ook volop is te vinden, is een stuk concreter. En smakelijker: de ChefJet kan meerdere kleuren tegelijk printen en voedsel maken (chocolade bijvoorbeeld). Printers worden goedkoper en kunnen meer gedetailleerde objecten produceren. De daadwerkelijke printtijd blijft wel lang; voorlopig hebben alleen hobbyisten genoeg geduld voor een 3D-printer.

4K televisies en oled

Tv-makers stappen van high definition (HD) over op 4K of ultra-HD, schermen met vier keer zoveel pixels. De voordelen van die hogere resolutie zie je alleen op grotere maten (boven de 60 inch) of als je dichterbij het scherm gaat zitten. 4K-films en series zijn nog in beperkte mate beschikbaar, maar videodienst Netflix belooft nieuw materiaal in hoge resolutie uit te brengen. Daarvoor is wel een breedbandverbinding van 50 Mbit/s nodig. Sony heeft zijn eigen 4K-downloaddienst, maar een standaard voor 4K-films op blu-ray-schijf moet nog altijd vastgelegd worden.

De ontwikkeling van oled (organic light emmitting diodes) zou tv’s met daadwerkelijk hogere beeldkwaliteit moeten opleveren: zuiniger, meer contrast en minder last van onscherpe bewegingen van led en lcd. Oled is echter prijzig en dat is lastig in een tv-markt die onder druk staat. Sony en Panasonic (het bedrijf dat eerder al met plasma stopte) hebben hun gezamenlijke ontwikkeling van oled-tv’s vorige maand stilgezet. LG en Samsung gaan er wel mee door. Zo verandert de tv-markt langzaam maar zeker in een Zuid-Koreaans feestje.

Andere nieuwigheden: curved tv-schermen met een gedraaide hoek die de kijker meer het beeld ‘inzuigt’, net als in de bioscoop. De truc werkt echter alleen als je recht voor het scherm zit, niet in een volle huiskamer. Samsung en LG bedachten daar weer iets op: een flexibel scherm dat heen en weer buigt tussen ‘hol’ en plat vlak. Het is een gimmick in het kwadraat.