Onderzoek wijst uit: geen tijdreizigers op Twitter aangetroffen

Als ooit in de toekomst een tijdmachine uitgevonden zou worden, zouden de tijdreizigers nu hier kunnen zijn. Waarom zien we ze niet rondlopen?

Een mogelijk antwoord: omdat we nooit goed hebben gekeken. Twee natuurkundigen van Michigan Technological University, Robert Nemiroff en Teresa Wilson, hebben geprobeerd deze leemte te vullen met drie experimenten.

Ze gingen op zoek naar ‘helderziende’ (prescient) tweets. Dat zouden tweets zijn die zijn geplaatst vóór een bepaalde datum, met informatie die alleen na die datum beschikbaar was. Nemiroff en Wilson kozen voor de onderwerpen ‘Komeet ISON’, ontdekt op 21 september 2012, en ‘Paus Franciscus’, die werd gekozen op 16 maart 2013. Er werden geen tweets ontdekt over deze onderwerpen van vóór die data. In een tweede proef zochten de onderzoekers op Google naar webpagina’s met duidelijke voorkennis. Aanvankelijk leken die er te zijn maar bij nadere inspectie bleek het te gaan om recente advertenties, waar toevallig dezelfde zoektermen in voorkwamen, die waren geplaatst rond oudere nieuwsberichten.

De keus voor Twitter en Google was bewust. Twitter kreeg de voorkeur boven Facebook, omdat bij Facebook de datum van postings kan worden vervalst. Google werd verkozen boven Bing, de zoekmachine van Microsoft, omdat bij Bing zoekresultaten niet makkelijk op datum kunnen worden gefilterd.

Nemiroff en Wilson probeerden ook gezanten van de toekomst uit hun tent te lokken. In augustus 2013 verifieerden ze dat geen tweets te waren met de hashtag #ICanChangeThePast. In september deden ze online een oproep vóór augustus een tweet te plaatsen met die hashtag. Daarna zochten ze weer, zonder iets te vinden.

De twee erkennen dat tijdreizen hiermee niet is uitgesloten. Misschien twittert in de toekomst niemand meer, of wordt wel in de tijd gereisd maar niet naar onze saaie tijd. Maar „dit zou wel eens de meest gevoelige en veelomvattende studie kunnen zijn tot nu toe”.